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Bataille de Paardeberg, 18-27 février 1900

Bataille de Paardeberg, 18-27 février 1900


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Bataille de Paardeberg, 18-27 février 1900

La bataille de Paardeberg a été la première victoire britannique significative sur le champ de bataille pendant la guerre des Boers. Il s'est produit immédiatement après le soulagement réussi de Kimberley lors de la grande marche de flanc du maréchal Lord Robert qui s'est terminée par la capture de Bloemfontein.

Le 11 février, Roberts mena son armée loin de la rivière Modder, où elle affrontait les Boers à Magersfontein. Son plan était de traverser la rivière Riet à vingt milles au sud-est. Une fois cette barrière franchie, son infanterie se dirigerait vers l'est dans l'État libre d'Orange, tandis que la cavalerie de Sir John French chevaucherait vers le nord, traverserait la rivière Modder à vingt milles à l'est de la position principale des Boers et relèverait Kimberley.

Le plan a été un succès immédiat. Le commandant boer à Magersfontein, Piet Cronje, ne pouvait pas croire qu'un général britannique serait prêt à abandonner la liaison ferroviaire vers la côte. French a pu galoper à travers la seule opposition boer sérieuse qu'il a rencontrée et le 15 février est entré dans Kimberley.

Cronjé avait maintenant un sérieux problème. Il risquait sérieusement d'être coupé de l'État libre d'Orange. Il a pris ce qui a dû sembler être la décision logique de retourner à l'est vers Bloemfontein, en supposant peut-être que les Britanniques se concentreraient sur Kimberley. Le 16 février, la force boer traversa le front de l'infanterie britannique gardant les gués au-dessus de la rivière Modder sans être détectée, mais son arrière-garde fut détectée par une force d'infanterie montée en route vers Kimberley.

La cavalerie de Sir John French passa la majeure partie du 16 février à rechercher la force boer qui assiégeait Kimberley, sans succès. Ce soir-là, il reçut l'ordre de se déplacer vers l'est le plus rapidement possible pour attraper les hamburgers en retraite de Cronjé. Avec ses 1 200 hommes restants, French partit à la recherche de l'armée boer.

La retraite de Cronjé n'a pas été rapide. Son armée avait été rejointe par de nombreuses femmes et enfants de bourgeois. Même les combattants n'étaient pas aussi mobiles qu'ils l'avaient été – peut-être jusqu'à un tiers d'entre eux avaient perdu leurs chevaux pendant la longue période passée à Magersfontein. Vers 11 heures le 17 février, ils atteignirent la rivière Modder à Paardeberg et s'arrêtèrent pour se reposer, convaincus qu'ils n'étaient pas en danger.

Peu de temps après, la cavalerie française et britannique sont arrivées. Ils ont ouvert le feu à courte distance, provoquant une grande confusion dans le camp boer. En dépit d'être en infériorité numérique, French a réussi à maintenir les Boers sur place tandis que Kitchener a envoyé plus de troupes. Kitchener, le chef de cabinet de Lord Roberts, était fortement impliqué car Lord Roberts avait un frisson.

Cette maladie a laissé Kitchener en charge à Paardeberg le 18 février. Au début, sa position était ambiguë – le lieutenant-général Sir Thomas Kelly-Kenny surclassait en fait Kitchener, qui ne pouvait donner des ordres qu'au nom de Lord Roberts. Roberts a été consulté et il a confirmé l'autorité de Kitchener. Kelly-Kenny se préparait à bombarder la position des Boers, mais Kitchener a rejeté cette idée et a plutôt ordonné un assaut frontal sur le camp des Boers.

L'attaque a mal tourné. Au cours de la journée du 18 février, Kitchener lança ses hommes sur les positions boers avec énergie et détermination, mais peu d'habileté. À la fin de la journée, les Britanniques avaient subi 320 morts et 942 blessés, les pires chiffres de tous les jours de la guerre. Cette nuit-là, Kitchener envoya un rapport à Lord Roberts, rapportant les actions de la journée et promettant de faire mieux le lendemain.

C'était suffisant pour faire sortir Roberts de son lit de mort. Il est arrivé à Paardeberg à 10 heures le 19 février, à temps pour empêcher une autre attaque coûteuse. Roberts n'était pas disposé à risquer de répéter les lourdes pertes de la veille lorsqu'un siège moins coûteux obtiendrait les mêmes résultats. Kitchener a été envoyé pour réparer et garder le chemin de fer.

Le siège dura huit jours. Les Britanniques ont pu bombarder le camp boer de toutes parts. Les conditions à l'intérieur du camp sont rapidement devenues intolérables. Dès que Lord Roberts s'est rendu compte qu'il y avait des femmes et des enfants dans le camp, il leur a offert un sauf-conduit, mais Cronjé l'a refusé. La lente rivière Modder fut bientôt pleine de chevaux et de bétail en décomposition (les Britanniques allaient bientôt souffrir d'une épidémie de typhus à cause de cette pollution). Les Britanniques possédaient près de cinquante canons, les Boers seulement quatre. Le seul espoir de Cronjé était qu'une force de secours puisse être levée.

Christiaan de Wet a fait une brève tentative pour aider. Avec 500 hommes, il parvient à s'emparer d'un kopje au sud de la position britannique, d'où il parvient à faire passer un message à Cronjé l'exhortant à tenter de percer. Cronjé a refusé. Finalement, De Wet a été contraint de battre en retraite avant d'être capturé.

La fin est venue le 27 février. La veille, Cronjé avait finalement signalé qu'il était prêt à se rendre. Cette nuit-là, les Royal Canadians se frayèrent un chemin près des lignes des Boers. Au matin du 27 février, ils sont récompensés de leurs efforts par la reddition de Cronjé et d'un peu plus de 4 000 de ses hommes. L'humiliation a été aggravée par la capitulation ayant eu lieu le jour anniversaire de la victoire des Boers à Majuba. La capitulation de Cronjé répandit la tristesse et le découragement dans les républiques boers. Lors de l'affrontement suivant entre les deux armées, à Poplar Grove le 7 mars, les Boers s'enfuient sans opposer de résistance.


Dimanche sanglant (1900)

Cela s'est produit le premier jour de la bataille de Paardeberg. Une force combinée britannico-canadienne de 6 000 personnes a finalement piégé un groupe d'environ 5 000 soldats boers et quelques civils, sous les ordres de Piet Cronjé, dans un coude de la rivière Modder près de Kimberley, après avoir avancé depuis le sud de la rivière Modder le 11. Les Boers ont défendu une série de tranchées sur Paardeberg Hill.

Le commandant impérial, Kitchener (remplaçant temporairement le malade Roberts), a commencé la bataille en ordonnant une charge directement dans les tranchées des Boers. Le terrain descendait jusqu'à la position des Boers et manquait de couverture sur 800 mètres (870 yd) ou plus. La Highland Brigade et le 2e Bataillon (services spéciaux), The Royal Canadian Regiment of Infantry, ont mené l'attaque.

Les soldats boers ont retenu le feu jusqu'à ce que les soldats britanniques soient à moins de 100 mètres (110 yd). Les Britanniques sont coincés et les échanges de tirs se poursuivent jusqu'à la tombée de la nuit lorsque les Britanniques se retirent. Les Highlanders ont subi près de 300 pertes, les pertes canadiennes étaient de 18 morts et 60 blessés. Les attaques ailleurs le long de la ligne ont fait 1 100 victimes au total, dont 200 tués, la pire perte en une seule journée pour les forces impériales.

Après le premier assaut, Roberts reprit le commandement ce soir-là. Les Boers pris au piège, il ordonna le creusement de tranchées et un bombardement qui dura neuf jours. Le 27 février, après une attaque nocturne confuse, les soldats boers survivants se sont rendus - environ 4 000 au total.

2 000 autres soldats impériaux sont morts ou ont été invalidés à Paardeberg de maladie, principalement en raison de la consommation d'eau de la rivière Modder, en aval d'où les Boers jetaient des cadavres de chevaux et de bétail tués par les tirs d'artillerie.


Bataille de Paardeberg

Lorsque les Britanniques ont déclaré la guerre aux républiques rebelles des Boers du Transvaal et de l'État libre d'Orange en septembre 1899, ils ont supposé qu'ils battraient rapidement les Boers et rentreraient chez eux à temps pour Noël. Au lieu de cela, ils ont subi une série de défaites humiliantes et ont été contraints de faire appel au soutien colonial.

Le premier contingent canadien marchait depuis cinq jours lorsqu'ils sont finalement arrivés à Paardeberg Drift à 0600 heures le matin du 18 février 1900. Les volontaires canadiens déshydratés et blessés aux pieds venaient de s'installer pour manger un repas tant attendu, ils n'avaient pas t mangé la veille, quand ils ont reçu l'ordre de traverser la rivière Modder et d'attaquer les Boers.

Le monument commémoratif Paardeberg au Jardin du Souvenir de Vendusie Drift (Crédit : Royal Canadian Regiment, comme illustré ici).

Les Canadiens se sont vite retrouvés coincés par le feu ennemi. Certains se sont demandé pourquoi ils s'étaient portés volontaires pour combattre en Afrique du Sud. Au cours de la journée, les Canadiens ont subi 82 pertes et ont été forcés de se retirer sous le couvert de l'obscurité. Certains des Canadiens blessés ont été soignés par Arthur Conan Doyle, qui n'avait pas encore été fait chevalier.

Après une autre semaine de combats désespérés, les Canadiens reçurent l'ordre de lancer une attaque nocturne contre le camp des Boers. Après une longue nuit de combats acharnés, les Boers ont été contraints de se rendre et la bataille de Paardeberg a pris fin grâce à la détermination du contingent canadien inexpérimenté.

Pour voir l'entrée du Musée canadien de la guerre, voir ce .

Photo principale : Hôpital de campagne de Paardeberg Drift. 19 février 1900 (Crédit : Reinhold Thiele / Bibliothèque et Archives Canada / C-006097).


Bataille de Paardeberg, 18-27 février 1900 - Histoire

Chapitre dix-neuf de The Great Boer War de l'auteur, que Smith, Elder, & Co. a publié en 1900. Cette version Web est basée sur la version Internet Archive numérisée à partir d'une bibliothèque non identifiée en 2010 avec un financement des membres Lyrasis et de la Fondation Sloan.

En 2014, George P. Landow a créé cette version Web victorienne, en éditant le texte de l'OCR Internet Archive légèrement rugueux et en ajoutant des images et des liens vers du matériel sur ce site.

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Sauf indication contraire, les notes sont tirées du texte original.

Remarques

1. Le texte a été autorisé, mais j'ai depuis été informé par une autorité boer fiable que la force de De Wet à cette occasion a été détachée de la force de Magersfontein.

2. L'auteur ne peut facilement oublier sa surprise en rencontrant un régiment colonial de cavalerie légère entre Vet River et Brandfort, traversant ce qui était pratiquement un pays ennemi, sans aucune sorte d'avant-garde ni de flanqueurs - et ce à quelques semaines de Sanna. Poster. Il s'est ensuite avéré que les Boers armés se trouvaient à quelques kilomètres d'eux.

Or les opérations de Roberts, préparées avec un secret admirable et exécutées avec une énergie extrême, visaient deux résultats différents, qu'il avait la chance d'atteindre chacun. La première était qu'une force de cavalerie écrasante devait contourner la position des Boers et lever le siège de Kimberley : le sort de cette expédition a déjà été décrit. La seconde était que l'infanterie, emboîtant le pas à la cavalerie, et tenant tout ce qu'elle avait gagné, devait s'établir sur le flanc gauche de Cronje et couper sa liaison avec Bloemfontein. C'est cette partie des opérations qu'il s'agit maintenant de décrire.

La force d'infanterie que le général Eobcrts avait réunie était très redoutable. Les gardes qu'il avait laissés sous Methuen devant les lignes de Magersfontein pour contenir la force boer. Avec eux, il avait également laissé les régiments qui avaient combattu dans la 9e brigade dans toutes les actions de Methuen. Ceux-ci, comme on se le rappelle, étaient le 1st Northumberland Fusiliers, le 2nd Yorkshire Light Infantry, le 2nd Northamptons et une aile du Loyal North Lancashire Regiment. Ceux-ci sont restés pour maintenir Cronje dans sa position.

Il restait trois divisions d'infanterie, une des [319/320] qui, la neuvième, était constituée sur place. Ceux-ci ont été constitués de la manière suivante :

Avec celles-ci se trouvaient deux divisions d'artillerie de brigade sous le commandement du général Marshall, la première contenant les 18e, 62e et 75e batteries (colonel Hall), l'autre les 76e, 81e et 82e (colonel McDonnell). Outre ceux-ci, il y avait une batterie d'obusiers, un contingent naval de quatre canons de 4,7 et quatre de 12 livres sous le commandement du capitaine Bearcroft du Philomel. La force fut bientôt augmentée par le transfert des gardes et l'arrivée de plus d'artillerie, mais les effectifs qui commencèrent le lundi 12 février s'élevèrent à environ vingt-cinq mille [420/421] fantassins et huit mille cavaliers avec 98 canons — un armée considérable à manier dans un comitry sans nourriture et presque sans eau. Sept cents chariots tirés par onze mille mulets et bœufs, tous rassemblés par le génie de la préparation et de l'organisation qui caractérise lord Kitchener, gémissaient et craquaient derrière les colonnes.

Les deux armes s'étaient concentrées à Ramdam, la cavalerie descendant par la route, et l'infanterie par chemin de fer jusqu'à Belmont ou Enslin. Le lundi 12 février, la cavalerie était partie, et le mardi l'infanterie pressait fort après eux. La première chose était de s'assurer une position sur le flanc de Cronje, et à cet effet la 6e Division et la 9e (Kelly-Kenny's et Colvile's) poussèrent rapidement et arrivèrent le jeudi 15 février à Klip Drift sur le Modder, qui n'avait que été abandonné par la cavalerie le matin même. Il était évidemment impossible de laisser Jacobsdal aux mains de l'ennemi sur notre flanc gauche, alors la 7e division (Tucker's) s'est détournée pour attaquer la ville. La brigade Wavell emporta la place après une violente escarmouche, surtout remarquable par le fait que les City Imperial Volunteers se retrouvèrent sous le feu pour la première fois et s'ennuyèrent avec la galanterie des anciennes bandes de trains dont ils sont les descendants. Notre perte fut de deux tués et vingt blessés, et nous nous trouvâmes pour la première fois solidement implantés dans une des villes ennemies. Dans l'excellent hôpital allemand se trouvaient trente ou quarante de nos blessés.

A Jacobsdal. Mortimer Menpes. 1901. Aquarelle. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Dans l'après-midi du jeudi 15 février, notre cavalerie, ayant quitté Klip Drift dans la matinée, poussait fort vers Kimberley. À Klip Drift se trouvait la 6e division de Kelly-Kenny. Au sud de Klip Drift à Wegdraai se trouvait la 9e division de Colvile, tandis que la 7e division approchait de Jacobsdal. Au total, les forces britanniques

[321/322] s'étendaient sur une ligne de quarante milles. Le même soir vit le soulagement de Kimberley et la prise de Jacobsdal, mais aussi la capture d'un de nos convois par les Boers, exploit foudroyant qui nous frappa sur ce qui était sans doute notre point vulnérable.

Il n'a jamais été éclairci d'où venait la force des Boers qui est apparue sur nos arrières à cette occasion. Il semble que ce soit le même corps qui avait déjà eu une escarmouche avec l'infanterie à cheval de Hannay alors qu'ils remontaient de la rivière Orange pour rejoindre le rendez-vous à Piamdam. La balance des preuves est qu'ils ne venaient pas de Colesberg ou d'un point éloigné, mais qu'il s'agissait de prélèvements locaux sous le commandement de De Wet. 1 En descendant à Waterval Drift, le gué sur le Riet, ils ont occupé une ligne de kopjes, qui aurait dû, on aurait imaginé, avoir été soigneusement gardé par nous, et ont ouvert un feu vif de fusils et d'armes à feu sur le convoi alors qu'il montait la rive nord du fleuve. Un grand nombre de bœufs furent bientôt abattus, et l'enlèvement des cent quatre-vingts wagons rendu impossible. Le convoi, qui contenait du fourrage et des provisions, n'avait pas de garde propre, mais la dérive était tenue par le colonel Ridley avec une compagnie de Gordons et cent cinquante fantassins montés sans artillerie, ce qui semble certainement une force insuffisante pour sécuriser le plus vital. et point vulnérable dans la ligne de communication d'une armée de quarante mille hommes. Les Boers comptaient d'abord cinq ou six cents hommes, mais leur position était telle qu'ils ne pouvaient être attaqués. D'autre part, ils n'étaient pas assez forts pour quitter leur abri pour [322/323] chasser la garde britannique qui, allongée en ordre prolongé entre les chariots et les assaillants, entretenait un feu régulier et efficace. Ainsi s'établit une curieuse situation d'impasse. Le capitaine Head, du East Lancashire Regiment, un bon soldat naturel, commandait la ligne de feu britannique, et ni lui ni aucun de ses hommes ne doutait qu'ils puissent tenir l'ennemi indéfiniment. Au cours de l'après-midi, des renforts sont arrivés pour les Boers, mais le Kitchener's Horse et une batterie de campagne sont revenus et ont rétabli l'équilibre du pouvoir. Dans la soirée, ce dernier inclina entièrement en faveur des Britanniques, alors que Tucker apparaissait sur les lieux avec l'ensemble de la 14e brigade, mais comme la question d'un assaut était débattue, un ordre positif arriva de Lord Roberts que le convoi devrait être abandonné et le retour de force.

Si Lord Roberts avait besoin d'une justification pour cette décision, le cours futur des événements la fournira. L'une des maximes de Napoléon à la guerre était de concentrer toutes ses énergies sur une seule chose à la fois. Le but de Roberts était de déborder et éventuellement de capturer l'armée de Cronje. S'il permettait à une brigade d'être impliquée dans une action d'arrière-garde, tout son plan de campagne rapide pourrait être bouleversé. C'était très ennuyeux de perdre cent quatre-vingts wagons, mais cela ne signifiait qu'un inconvénient temporaire. Le plan de campagne était l'essentiel. Il sacrifia donc son convoi et précipita ses troupes vers leur mission initiale. C'est le cœur lourd et les paroles amères que ceux qui s'étaient battus si longtemps ont abandonné leur charge, mais maintenant au moins il y en a probablement peu d'entre eux qui ne sont pas d'accord avec la sagesse du sacrifice. Notre perte dans cette affaire fut de cinquante à soixante tués et blessés. Les Boers n'ont pas pu se débarrasser des magasins, et ils ont finalement été [323/324] répartis entre les fermiers locaux et récupérés à nouveau alors que les forces britanniques affluaient sur le pays. Un autre petit désastre nous est arrivé la veille dans la perte de cinquante hommes de la compagnie E de Kitchener's Horse, qui avaient été laissés comme garde à un puits dans le désert. Après un combat vaillant contre un corps considérable d'ennemis, ils furent tous tués, blessés ou pris.

Mais de grands événements venaient obscurcir ces petits échecs accessoires d'une guerre menée à d'immenses distances contre un ennemi mobile et entreprenant. Cronje avait soudain pris conscience du filet qui se refermait autour de lui. Pour l'homme noir et féroce qui s'était efforcé si fort de rendre sa ligne de kopjes imprenable, ce devait être une chose amère d'abandonner ses tranchées et ses fosses de fusil. Mais il était aussi rusé que tenace, et il avait l'horreur des Boers d'être coupé, instinct héréditaire des pères qui avaient combattu à cheval contre des ennemis à pied.Si à un moment quelconque au cours des dix dernières semaines, Methuen l'avait contenu à l'avant avec une fine ligne de fusiliers avec des mitrailleuses, et avait jeté le reste de ses forces sur Jacobsdal et l'est, il aurait probablement atteint le même résultat. Or, au bruit des Anglais sur son flanc, Cronje abandonna à l'instant sa position et ses plans, afin de rétablir avec Bloemfontein les communications dont il dépendait pour son approvisionnement. Avec une vitesse furieuse, il a attiré son aile droite, puis, une énorme masse de cavaliers, de canons et de chariots, il a balayé l'espace entre l'arrière de la cavalerie britannique à destination de Kimberley et la tête de l'infanterie britannique à Klip Drift. Il y avait juste de la place pour passer, et il s'y précipita avec l'énergie furieuse d'une bête sauvage sortant d'un piège. Une partie de sa force avec ses canons lourds [324/325] s'était dirigée vers le nord autour de Kimberley jusqu'à Warrenton, de nombreux Freestatcrs s'étaient également éloignés et étaient retournés dans leurs fermes. Le dernier, au nombre d'environ six mille hommes, pour la plupart originaires du Transvaal, a été balayé par les forces britanniques.

Ce mouvement s'est effectué dans la nuit du 15 février, et s'il avait été un peu plus rapide, il aurait pu s'achever avant que nous nous en rendions compte. Mais les wagons de bois l'ont entravé, et le vendredi matin 16 février, un énorme nuage de poussière roulant sur le nord du veld, se déplaçant d'ouest en est, a dit à nos avant-postes de Klip Drift que l'armée de Cronje nous avait presque glissé entre les doigts. Lord Kitchener, qui commandait actuellement à Klip Drift, lança instantanément son infanterie montée à sa poursuite, tandis que la brigade de Knox filait le long de la rive nord de la rivière pour s'accrocher à la hanche droite de la colonne en retraite. Les hommes de Cronje avaient fait une marche nocturne de trente milles de Magersfontein, et les bœufs des chariots étaient épuisés. Il lui était impossible, sans un abandon absolu de ses armes et de ses provisions, de s'éloigner de ses poursuivants.

Ce n'était pas un cerf qu'ils chassaient, cependant, mais plutôt un vieux loup sinistre du Transvaal, avec ses dents qui brillaient toujours par-dessus son épaule. La vue de ces lointains chariots aux pentes blanches fit couler le sang de tous les fantassins à cheval et fit courir les Oxford, les Buff, les West Riding et les Gloucester le long de la rivière dans l'air glorieux et viril d'un matin africain. Mais il y avait des kopjes devant, semés de féroces Dopper Boers, et ces chariots tentants ne devaient être atteints que par-dessus leurs corps. La vaste plaine à travers laquelle se pressaient les Anglais fut soudain balayée par une tempête de balles. La longue ligne d'infanterie s'étendait [325/326] encore plus loin et contournait le flanc de la position des Boers, et une fois de plus le terrible duo du Mauser et du Lee-Metford fut chanté tandis que la 81e chapellerie de campagne se précipitait à temps pour ajouter son rugissement profond à leur chœur supérieur. Avec un bon jugement, Cronje a conservé le dernier moment de sécurité, puis avec un mouvement rapide vers l'arrière a saisi une autre ligne à deux milles de là, et a de nouveau riposté à ses poursuivants avides. Toute la journée, l'arrière-garde sinistre et fatiguée bloqua l'avancée ardente de l'infanterie, et à la tombée de la nuit, les chariots n'étaient toujours pas pris. La force de poursuite au nord de la rivière était, il faut le rappeler, numériquement inférieure à la force poursuivie, de sorte qu'en retardant simplement l'avance de l'ennemi et en donnant aux autres troupes britanniques le temps de monter, la brigade de Knox faisait un travail magnifique. Si Cronje avait été bien conseillé ou bien informé, il aurait laissé ses fusils et ses chariots dans l'espoir qu'en se précipitant rapidement sur le Modder, il pourrait encore ramener son armée en sécurité. Il semble avoir sous-estimé à la fois les chiffres britanniques et l'activité britannique.

Dans la nuit du vendredi 16 février, Cronje reposait sur la rive nord du Modder, avec ses magasins et ses canons encore intacts, et aucun ennemi devant lui, bien que la brigade Knox et l'infanterie à cheval de Hannay soient derrière. Il fallait que Cronje traverse la rivière pour être sur la ligne pour Bloemfontein. Comme la rivière tendait vers le nord, plus tôt il pourrait traverser, mieux c'était. Du côté sud de la rivière, cependant, se trouvaient des forces britanniques considérables, et la stratégie évidente était de les précipiter en avant et de bloquer toute dérive à laquelle il pouvait se remettre. La rivière coule entre des rives très profondes, si escarpées qu'on pourrait presque les décrire comme de petites falaises, et il n'y avait aucune chance qu'un cavalier, encore moins un chariot, la traverse à aucun endroit, sauf ceux où la [326/327] commodité de la circulation et l'usage des années avait usé les chemins en pente jusqu'aux bas-fonds. Les Britanniques savaient donc exactement quels étaient les endroits qui devaient être bloqués. De l'usage qui est fait des prochaines heures dépendra le succès ou l'échec de toute l'opération.

La dérive la plus proche de Cronje n'était qu'à un ou deux milles de distance, Klipkraal le nom à côté de celui de Paardeberg Drift à côté de celui de Koodoos Band Drift, chacun à environ sept milles l'un de l'autre. Si Cronje avait poussé immédiatement après l'action, il aurait peut-être traversé à Klipkraal. Mais hommes, chevaux et bœufs étaient également épuisés après vingt-quatre heures de marche et de combat. Il laissa quelques heures de repos à ses soldats fatigués, puis, abandonnant soixante-dix-huit de ses chariots, le plus éloigné des trois gués (Koodoos Band Drift). S'il pouvait l'atteindre et le franchir avant ses ennemis, il était en sécurité.

Mais l'énergie de Lord Roberts s'était infusée dans ses commandants de division, ses brigadiers, ses colonels, et ainsi de suite jusqu'au plus humble Tommy qui marchait et trébuchait dans les ténèbres avec une foi dévote que "Bobs allait attraper le vieux Cronje" cette fois. L'infanterie à cheval avait galopé du nord au sud de la rivière, traversant à Klip Drift et sécurisant l'extrémité sud de Klipkraal. Là arriva aussi la brigade Stephenson de la division Colvile, tandis que Knox, constatant le matin que Cronje était parti, marchait le long de la rive nord jusqu'au même endroit. Comme Klipkraal était en sécurité, l'infanterie à cheval a poussé immédiatement et a sécurisé l'extrémité sud de la dérive de Paardeberg, où ils ont été suivis le soir même par Stephenson et Knox. Il ne restait plus que le Koodoos Band Drift à bloquer, et cela avait déjà été fait par un travail aussi intelligent que n'importe quel autre pendant la guerre. [327/328] Partout où French est allé, il a bien fait, mais son couronnement a été le mouvement de Kimberley pour éviter la retraite de Cronje.

Boer Wagon laissé par Cronje dans sa fuite vers Paardeberg . Mortimer Menpes. Aquarelle. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Les efforts que les hommes montés avaient faits dans le soulagement de Kimberley ont déjà été enregistrés. Ils y sont arrivés jeudi avec leurs chevaux battus à mort. Ils étaient à pied à trois heures le vendredi matin, et deux brigades sur trois étaient à pied d'œuvre toute la journée pour tenter de s'emparer de la position de Dronfield. Pourtant, lorsque, le même soir, l'ordre arriva que les Français devaient repartir instantanément de Kimberley et s'efforcer de faire fuir l'armée de Cronje, il ne plaida pas l'incapacité, comme beaucoup de commandants pourraient le faire, mais en prenant tout homme dont le cheval était encore en état de le porter ( quelque chose de moins de deux mille personnes sur une colonne qui avait été forte d'au moins cinq mille hommes), il partit en quelques heures et continua toute la nuit. Les chevaux mouraient sous leurs cavaliers, mais la colonne marchait toujours sur le veld ténébreux sous les étoiles brillantes. Par hasard heureux ou calcul splendide, ils se dirigeaient droit vers la seule galerie encore ouverte à Cronje. C'était proche. A midi le samedi, l'avant-garde boer était déjà près des kopjes qui la commandent. Mais les hommes de French, encore pleins de combat après leur marche de trente milles, se jetèrent en avant et s'emparèrent de la position sous leurs yeux. La dernière des galeries était fermée. Si Cronje devait traverser maintenant, il doit ramper hors de sa tranchée et se battre dans les conditions de Roberts, ou il pourrait rester dans ses propres conditions jusqu'à ce que les forces de Roberts se referment sur lui. Avec lui était l'alternative. Pendant ce temps, ignorant encore les forces qui l'entouraient, mais se voyant repoussé par les Français, il descendit jusqu'à la rivière et en occupa une longue partie entre Paardeberg Drift et [328/329] Wolveskraal Drift, espérant forcer son chemin à travers. Telle était la situation dans la nuit du samedi 17 février.

Au cours de cette nuit, les brigades britanniques, titubantes de fatigue, mais résolues à écraser leur ennemi évasif, convergeaient vers Paardeberg. La brigade des Highlands, épuisée par une marche lourde sur du sable mou de Jacobsdal à Klip Drift, a été poussée à de nouveaux efforts par le mot « Magersfontein », qui a volé de bouche en bouche le long des rangs, et a poussé sur douze milles supplémentaires jusqu'à Paardeberg. Tout près d'eux, la 19e brigade de Smith-Dorrien, comprenant les Shropshires, les Cornwalls, les Gordons et les Canadiens, probablement la meilleure brigade de toute l'armée. Ils traversèrent la rivière et prirent position sur la rive nord. Le vieux loup était maintenant assez entouré. À l'ouest, les Highlanders étaient au sud de la rivière et Smith-Dorrien au nord. À l'est, la division Kelly-Kenny se trouvait au sud de la rivière, et French avec sa cavalerie et son infanterie à cheval se trouvaient au nord de celle-ci. Jamais général n'a été dans une situation plus désespérée. Faire ce qu'il voulait, il n'y avait aucune échappatoire possible.

Il n'y avait qu'une chose qui n'aurait apparemment pas dû être faite, c'était de l'attaquer. Sa position était formidable. Non-seulement les rives de la rivière étaient bordées de ses tirailleurs sous une excellente couverture, mais de ces rives s'étendaient de chaque côté nombre de dongas, qui faisaient d'admirables tranchées naturelles. La seule attaque possible de part et d'autre doit être à travers une plaine plate d'au moins mille ou quinze cents mètres de largeur, où notre nombre ne ferait qu'augmenter nos pertes. Ce doit être un soldat audacieux, et un civil beaucoup plus audacieux, qui oserait remettre en cause [329/330] une opération menée sous la direction personnelle immédiate de Lord Kitchener, mais le consensus général d'opinion parmi les critiques peut justifier ce qui pourrait être de la témérité. chez l'individu. Si Cronje n'avait pas été étroitement encerclé, l'action avec ses lourdes pertes aurait pu être justifiée comme une tentative de le retenir jusqu'à ce que son investissement soit terminé. Il ne paraît pourtant pas douteux qu'il était déjà entièrement entouré, et que, comme l'expérience l'a prouvé, nous n'avions qu'à nous asseoir autour de lui pour assurer sa reddition. Il n'est pas donné au plus grand homme d'avoir tous les dons de soldat également développés, et on peut dire sans offense que le jugement froid de Lord Kitchener sur le champ de bataille réel n'a pas encore été prouvé de manière aussi concluante que son pouvoir d'organisation à long terme et son fer. détermination.

Laissant de côté la question de la responsabilité, ce qui s'est passé le matin du dimanche 18 février, c'est que de tous côtés un assaut a été lancé à travers les plaines plates, au nord et au sud, sur les lignes d'hommes désespérés et invisibles qui gisaient dans les dongas et derrière les berges de la rivière. Partout régnait une terrible monotonie autour des expériences des différents régiments qui apprirent une fois de plus les sombres leçons de Colenso et de Modder River. Nous n'avions sûrement pas besoin de prouver une fois de plus ce qui avait déjà été si amplement prouvé, que la bravoure ne peut être d'aucune utilité contre des tirailleurs cachés bien retranchés, et que plus l'attaque est robuste, plus la repousse doit être lourde. Sur le long cercle de notre attaque, la brigade Knox, la brigade Stei)henson, la brigade Highland, la brigade Smith-Dorrien se sont toutes comportées de la même manière. Dans chaque cas, il y eut l'avancée jusqu'à ce qu'ils fussent dans la zone de tir de mille mètres, puis le grésil de balles sans résistance qui [330/331] les obligea à descendre et à se maintenir. S'ils avaient déjà reconnu qu'ils tentaient l'impossible, aucun grand mal n'aurait pu être fait, mais avec une émulation généreuse, les hommes des divers régiments ont fait de petites ruées, compagnie par compagnie, vers le lit de la rivière, et se sont trouvés toujours exposés à un plus de feu flétri. Sur la rive nord, la brigade Smith-Dorrien, et surtout le régiment canadien, se distinguèrent par la magnifique ténacité avec laquelle ils persévérèrent dans leur attaque. Les Cornouailles de la même brigade ont balayé presque jusqu'à la rive du fleuve dans une charge qui a fait l'admiration de tous ceux qui l'ont vue. Si les mineurs de Johannesburg avaient donné l'impression que le Cornishman n'est pas un combattant, le bilan du régiment du comté dans la guerre a pour toujours fait exploser la calomnie. Des hommes qui n'étaient pas des combattants n'auraient pu trouver leur place dans la brigade Smith-Dorrien ou dans la charge de Paardeberg.

Alors que l'infanterie avait été sévèrement malmenée par les fusiliers boers, nos canons, les 7Ge, 81e et 82e batteries de campagne, avec la 65e batterie d'obusiers, avaient bombardé le lit de la rivière, bien que nos tirs d'artillerie se soient avérés, comme d'habitude, avoir peu d'effet contre fusiliers dispersés et cachés. Au moins, cependant, cela distrayait leur attention et rendait leur tir sur l'infanterie exposée devant eux moins meurtrier. Aujourd'hui, comme au temps de Napoléon, l'effet des canons est moral plutôt que matériel. Vers midi, les pièces d'artillerie à cheval françaises entrent en action depuis le nord. La fumée et les flammes des dongas indiquaient que certains de nos obus étaient tombés parmi les wagons et leurs réserves de combustible.

La ligne des Boers s'était montrée inébranlable sur chaque face, mais à ses extrémités le résultat de l'action fut de les faire remonter et de raccourcir le tronçon de rivière [331/332] qu'elles tenaient. Sur la rive nord, la brigade Smith-Dorrien gagne un terrain considérable. A l'autre extrémité de la position, les régiments gallois, du Yorkshire et de l'Essex de la brigade Stephenson ont fait un travail magnifique et ont poussé les Boers sur une certaine distance le long de la rive du fleuve. Le colonel Hannay et un certain nombre de fantassins à cheval portèrent une charge des plus galantes, mais impossible, contre la rive nord. Il a été abattu avec la majorité de ses partisans.

le général Hector Macdonald. Mortimer Menpes. Aquarelle. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Le général Knox de la 12e brigade et le général Macdonald des Highlanders figuraient parmi les blessés. Le colonel Aidworth des Cornouailles mourut à la tête de ses hommes. Une balle l'a atteint en pleine bouche alors qu'il poussait ses West Countrymen à la charge. Onze cents tués et blessés ont témoigné du feu de notre attaque et de la dureté de la résistance boer. La répartition des pertes entre les divers bataillons — quatre-vingts parmi les Canadiens, quatre-vingt-dix dans le West Riding Regiment, cent vingt dans les Seaforths, quatre-vingt-dix dans les Yorkshires, soixante-seize dans les Argyll et Sutherlands, quatre-vingt-seize dans les Black Watch, trente et un dans les Oxfordshires, cinquante-six dans les Cornwalls, quarante-six dans les Shropshires – montre à quel point la bravoure était universelle, et surtout comment Avell la Highland Brigade se comportait. Il est à craindre qu'ils aient à affronter non seulement le feu de l'ennemi, mais aussi celui de leurs propres camarades de l'autre côté du fleuve. Une grande autorité militaire a déclaré qu'il faut de nombreuses années à un régiment pour retrouver son esprit et sa stabilité s'il a été lourdement puni, et pourtant, dans les deux mois de Magersfontein, nous trouvons les indomptables Highlanders prenant sans broncher la part la plus sanglante de cette journée sanglante. — et ce après une marche de trente milles sans pause avant de passer à l'action. Cela a peut-être été une répulsion, mais ils ne portent aucun nom dont ils [332/333] puissent être plus fiers sur le parchemin de victoire de leurs couleurs.

Qu'avons-nous obtenu en échange de nos onze cents victimes ? Nous avions réduit la position des Boers d'environ trois milles à moins de deux. Tant était le bien, car plus ils étaient proches, plus nos tirs d'artillerie pouvaient être efficaces. Mais il est probable que nos éclats d'obus seuls, sans aucune perte de vie, auraient pu faire la même chose. Il est facile d'être sage après coup, mais il apparaît certainement qu'avec nos connaissances actuelles, l'action de Paardeberg était aussi inutile que coûteuse. Le soleil s'est abattu dimanche 18 février sur un champ ensanglanté et des hôpitaux de campagne bondés, mais aussi sur un cercle ininterrompu de troupes britanniques enserrant encore les hommes désespérés qui se cachaient parmi les saules et les mimosas qui drapent les rives brunes et escarpées du Modder.

Il y avait des preuves pendant l'action de la présence d'une force Boer active au sud de nous, probablement le même corps bien manipulé et entreprenant qui avait capturé notre convoi à Waterval. Un petit groupe de Kitchener's Horse a été surpris par ce corps, et trente hommes avec quatre officiers ont été faits prisonniers. On a beaucoup parlé de la supériorité du scoutisme sud-africain sur celui des réguliers britanniques, mais il faut avouer qu'un bon nombre d'exemples pourraient être cités dans lesquels les coloniaux, bien que sans égal en termes de galanterie, ont été défectueux dans cette qualité même. dans lequel ils étaient censés exceller. [333/334] Cette surprise de notre poste de cavalerie eut des conséquences plus graves qu'on ne peut en mesurer la perte d'hommes, car par elle les Boers s'emparèrent d'un fort kopje appelé Kitchener's Hill, situé à environ deux milles au sud. à l'est de notre position. Le mouvement était admirable stratégiquement de leur part, car il donnait à leurs camarades assiégés une première station sur la ligne de leur retraite. S'ils pouvaient seulement gagner leur chemin jusqu'à ce kopje, une action d'arrière-garde pourrait être menée à partir de là, ce qui couvrirait la fuite d'au moins une partie de la force. De Wet, s'il est bien responsable des manœuvres de ces Boers du Sud, a certainement manié sa petite force avec une audace discrète qui fait de lui le leader né qu'il s'est avéré être par la suite.

Si la position des Boers était désespérée dimanche, elle l'était lundi, car en cours de matinée Lord Roberts est arrivé, suivi de près par l'ensemble de la Tucker's Division (7e) de Jacobsdal. Notre artillerie aussi fut fortement renforcée. Les 18e, 62e et 75e batteries de campagne ont fourni trois canons navals de 4,7 et deux canons navals de 12 livres. Trente-cinq mille hommes avec soixante canons étaient rassemblés autour de la petite armée boer. C'est un pauvre esprit qui n'applaudira pas la résolution suprême avec laquelle les vaillants fermiers ont tenu bon, et attribuera à Cronje le titre de l'un des dirigeants les plus résolus dont nous ayons la trace dans l'histoire moderne.

L'espace d'un instant, il lui sembla que son courage fléchissait. Le lundi matin, un message fut transmis par lui à Lord Kitchener demandant un armistice de vingt-quatre heures. La réponse fut bien sûr un refus brutal. A cela, il répondit que si nous étions assez inhumains pour l'empêcher d'enterrer ses morts, il n'y avait rien pour lui que de se rendre.Une réponse fut donnée qu'un messager [334/335] ayant le pouvoir de traiter devrait être envoyé, mais dans l'intervalle, Cronje avait changé d'avis et avait disparu avec un grognement de mépris dans ses terriers. Il était devenu connu que des femmes et des enfants étaient dans le laager, et un message a été envoyé leur offrant un lieu de sécurité, mais même à cela, un refus a été donné. Les raisons de cette dernière décision sont inconcevables.

Les dispositions de Lord Roberts étaient simples, efficaces et surtout exsangues. La brigade Smith-Dorrien, qui gagnait dans l'armée de l'Ouest quelque chose de la réputation que les Irlandais de Hart avaient gagnée au Natal, fut placée à cheval sur la rivière à l'ouest, avec ordre de remonter progressivement, selon l'occasion, en utilisant des tranchées pour leur approche . La brigade de Chermside occupait la même position à l'est. Deux autres divisions et la cavalerie se tenaient debout, alertes et avides, comme des terriers autour d'un trou à rats, tandis que toute la journée les canons impitoyables écrasaient leur obus commun, leurs éclats d'obus et leur lyddite dans le lit de la rivière. Déjà là-bas, au milieu des bœufs abattus et des chevaux morts sous un soleil brûlant, s'était formé un horrible trou de peste qui envoyait ses vapeurs méphitiques sur la campagne. De temps en temps, les sentinelles qui descendaient la rivière voyaient au milieu des remous bruns de l'eau tumultueuse le corps flottant d'un Boer qui avait été emporté par le Golgotha ​​au-dessus. Dark Cronje, traître de Potchefstroom, chef des indigènes à la main de fer, injure des Britanniques, victorieux sévère de Magersfontein, enfin un jour est venu pour vous !

Le mercredi 21, les Britanniques, maintenant sûrs de leur emprise sur Cronje, se sont tournés vers la force Boex qui avait occupé la colline au sud-est de la dérive. Il était clair que cette force, à moins qu'elle ne soit chassée, serait l'avant-garde de l'armée de relève qui [335/336] pouvait s'attendre à se rassembler depuis Ladysmith, Bloemfontein, Colesberg ou partout où les Boers pourraient détacher des hommes. On savait déjà que les renforts qui avaient quitté le Natal chaque fois qu'ils apprirent que l'État libre était envahi s'approchaient. Il était nécessaire d'écraser la force sur la colline avant qu'elle ne devienne trop puissante. A cet effet, la cavalerie partit, Broadwood avec le 10e de hussards, le 12e de lanciers et deux batteries faisant le tour d'un côté, tandis que les Français avec les 9e et 16e de lanciers, la Household Cavalry et deux autres batteries contournaient l'autre. Une force de Boers a été rencontrée et vaincue, tandis que les défenseurs de la colline ont été chassés avec des pertes considérables. Dans cette affaire bien menée, l'ennemi en perdit au moins une centaine, dont cinquante prisonniers. Le vendredi 23 février, une autre tentative de sauvetage a été faite depuis le sud, mais elle s'est à nouveau terminée de manière désastreuse pour les Boers. Un groupe a attaqué un kopje tenu par le régiment du Yorkshire et a été repoussé par une volée, sur laquelle ils se sont dirigés vers un deuxième kopje, où les Buffs leur ont réservé un accueil encore plus brutal. Quatre-vingts prisonniers furent introduits. Entre-temps, à peine une nuit s'écoula que quelques Boers ne s'échappèrent de leur laager et ne se rendirent à nos piquets. A la fin de la semaine, nous en avions pris six cents en tout.

Pendant ce temps, le cordon se resserrait de plus en plus, et le feu devenait plus lourd et plus meurtrier, tandis que les conditions de vie dans cet endroit effrayant étaient telles que la puanteur à elle seule aurait pu forcer la reddition. Au milieu du fracas des orages tropicaux, de l'éclat des éclairs et du fracas furieux de la pluie, il n'y avait aucun relâchement de la vigilance britannique. Un ballon flottant au-dessus dirigea le feu, qui de jour en jour s'accentua et culmina le 25 [336/337] avec l'arrivée de quatre obusiers 5-7. Mais il n'y eut toujours aucun signe de la part du féroce Boer et de ses vaillants partisans. Enfouis profondément dans des terriers au bord de la rivière, la plupart d'entre eux étaient à l'abri des obus, mais le cliquetis de leur mousqueterie lorsque les avant-postes se déplaçaient montrait que les tranchées étaient toujours aussi alertes. La chose ne pouvait cependant avoir qu'une fin, et Lord Roberts, avec un jugement et une patience admirables, refusa de la hâter au détriment de la vie de ses soldats.

Les deux brigades à chaque extrémité des lignes boers n'avaient perdu aucune chance d'avancer, et maintenant elles étaient arrivées à portée de frappe. Dans la nuit du 26 février, il a été déterminé que les hommes de Smith-Dorrien devraient tenter leur chance. Les tranchées de front des Britanniques se trouvaient alors à sept cents mètres des lignes des Boers. Ils étaient tenus par les Gordon et par les Canadiens, ces derniers étant les plus proches de la rivière. Il vaut la peine d'entrer dans les détails sur l'organisation de l'attaque, car le succès de la campagne en fut du moins accéléré. Les ordres étaient que les Canadiens devaient avancer, les Gordons soutenir et les Shropshires de prendre une position sur la gauche qui déjouerait toute contre-attaque de la part des Boers. Les Canadiens ont avancé dans l'obscurité du petit matin avant le lever de la lune. Les premiers rangs tenaient leurs fusils dans la main gauche et chaque main droite tendue agrippait la manche de l'homme à côté. Les rangs arrière avaient leurs fusils en bandoulière et portaient des pelles. Plus près de la rive du fleuve se trouvaient deux compagnies (G et H), qui étaient suivies par la 7e compagnie des Royal Engineers portant des sacs pleins de terre. La longue file se frayait un chemin à travers une obscurité écrasante, sachant qu'à tout instant une flamme de feu comme celle qui s'enflammait devant les Highlanders à Magersfontein pouvait s'abattre devant eux. Cent, deux, trois, quatre, cinq cents pas ont été faits. Ils savaient qu'ils devaient être proches des tranchées. S'ils pouvaient seulement ramper assez silencieusement, ils pourraient bondir sur les défenseurs à l'improviste. Encore et encore, ils ont volé, pas à pas, priant pour le silence. « Le doux bruit de pas serait-il entendu par les hommes qui se trouvaient à proximité d'eux ? Leurs espoirs avaient commencé à grandir quand éclata dans le silence de la nuit un râle métallique résonnant, le bruit sourd d'un homme qui tombait, un vide cliquetis ! Ils étaient entrés dans une rangée de boîtes de conserve suspendues à un fil. Par mesure, il n'était qu'à cinquante mètres de la tranchée. À cet instant, un seul fusil retentit, et les Canadiens se jetèrent à terre. Leurs corps avaient à peine l'a touché quand d'une ligne de six cents mètres de long il y a eu une lueur furieuse de tir de fusil, avec un sifflement comme de l'eau sur une plaque chauffée au rouge, de balles rapides. les têtes des Boers montent et descendent, et la frange des canons de fusil frémit et brille. Comment le régiment, étendu sans défense sous ce feu, a échappé à la destruction est extraordinaire. Se précipiter dans la tranchée face à un souffle de plomb aussi continu semblait impossible, et c'était également impossible de rester où ils étaient. Dans peu de temps, la lune serait levée et ils seraient enlevés à un homme. Les compagnies extérieures de la plaine reçurent l'ordre de se retirer. Se désagrégeant en désordre, ils reprirent le chemin avec étonnamment peu de pertes, mais un étrange contretemps se produisit, car, sautant soudainement dans une tranchée tenue par les Gordon, ils furent pris par les hommes, qui semblent s'être endormis, pour des Boers. Un subalterne et douze hommes ont reçu des coups de baïonnette - aucun d'eux heureusement de nature très grave - avant que l'erreur ne soit découverte. [338/339

Entre-temps, un sort meilleur était arrivé aux deux compagnies qui avaient été suivies par le Génie. Il est difficile de comprendre pourquoi, dans tout le régiment, l'homme de rang arrière n'aurait pas porté un sac de terre au lieu d'une bêche. C'est avec ces deux compagnies de flanc que l'expédient eut le plus de succès. Au début de l'incendie, les sacs ont été jetés, les hommes se sont accroupis derrière eux, et le temps a été donné pour creuser davantage de tranchées. Au matin, non seulement ils étaient en sécurité, mais ils se trouvaient dans une position telle qu'ils pouvaient enfiler les premières lignes de tranchées boers. Sans doute Cronje avait-il déjà compris que l'extrême limite de sa résistance était arrivée, mais c'est à ces deux compagnies de Canadiens que revient immédiatement le mérite de ce drapeau blanc qui flotta le matin du jour de Majuba sur les lignes de Paardeberg.

Major Albrecht de Rompel's Heroes of the Boer War .« Major Albrecht, le commandant de l'Artillerie de l'État libre, l'homme qui a transformé ses deux cents hommes en un corps modèle. . . . Le major Albrecht a été fait prisonnier lors de la reddition du général Cronje à Paardenberg, le 27 février 1900. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Il était six heures du matin lorsque le général Pretyman se rendit au quartier général de Lord Roberts. Derrière lui, monté sur un cheval blanc, se tenait un homme à la barbe noire, avec les yeux vifs et agités d'un chasseur, de taille moyenne, de forte carrure, avec des cheveux grisonnants tombant sous un grand chapeau de feutre marron. Il portait le drap noir du bourgeois avec un pardessus d'été vert, et tenait un petit fouet à la main. Son apparence était celle d'un vestryman respectable de Londres plutôt que d'un soldat des plus redoutables avec une carrière particulièrement sinistre derrière lui.

Roberts & Cronje. 27.II.1900 par Fritz Neumann (né en 1881). 1900. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Les généraux se sont serré la main et il a été brièvement indiqué à Cronje que sa reddition devait être inconditionnelle, ce à quoi, après un court silence, il a accepté. Ses seules stipulations étaient personnelles, que sa femme, son petit-fils, son secrétaire, son adjudant et son domestique pouvaient l'accompagner. Le soir même, il fut envoyé au Cap, recevant ces [339/340] attentions honorables qui témoignaient de sa valeur plutôt que de son caractère. Ses hommes, un pâle équipage en haillons, sortirent de leurs trous et de leurs terriers et sortirent leurs fusils. Il est agréable d'ajouter que, avec beaucoup de souvenirs pour les exaspérer, les soldats britanniques traitaient leurs ennemis avec une courtoisie aussi généreuse que lord Roberts l'avait montrée à leur chef. Notre capture totale comptait environ trois mille du Transvaal et onze cents de l'État libre. Si ces derniers n'étaient pas beaucoup plus nombreux, c'était parce que beaucoup s'étaient déjà déchiquetés dans leurs fermes. Outre Cronje, les Wolverans du Transvaal et l'artilleur allemand Albrecht, avec quarante-quatre autres cornets de campagne et commandants, tombèrent entre nos mains. Six petits canons ont également été sécurisés. Le même après-midi vit la longue colonne de prisonniers se diriger vers la rivière Modder, pour y être entraînée vers Cape Town, le groupe le plus singulier de personnes que l'on puisse voir à ce moment-là sur terre - en haillons, rapiécés, grotesques, certains avec des goloshes, certains avec des parapluies, des cafetières et des bibles, leurs bagages préférés. Ils passèrent donc au terme de leurs dix jours d'histoire glorieuse.

Cronje et le major Albrecht. Mortimer Menpes. Aquarelle. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.

Une visite au laager montra que les horribles odeurs qui avaient été transportées jusqu'aux lignes britanniques et les carcasses gonflées qui avaient dévalé la rivière boueuse étaient de véritables présages de son état. Des hommes aux nerfs forts revinrent blancs et malades d'une contemplation de l'endroit où les femmes et les enfants avaient vécu pendant dix jours. D'un bout à l'autre, c'était une masse de corruption purulente, éclipsée par d'incroyables essaims de mouches. Pourtant, l'ingénieur qui pouvait faire face à des vues mauvaises et à des odeurs nauséabondes était récompensé par une inspection des tranchées étroites et profondes dans lesquelles un fusilier pouvait s'accroupir avec le minimum de danger d'obus, et des grottes dans [340/341] dans lesquelles les non-combattants restaient. sécurité absolue. Quelque chose de moins de deux cents blessés dans une donga représentaient leurs pertes, non seulement au cours d'un bombardement de dix jours, mais aussi dans cet engagement de Paardeberg qui nous avait coûté onze cents victimes. On ne saurait donner d'exemple plus convaincant à la fois de l'avantage de la défense sur l'attaque, et de l'innocuité du feu d'obus le plus féroce si ceux qui y sont exposés ont l'espace et le temps de se préparer. Une quinzaine de jours s'étaient écoulés depuis que Lord Roberts avait lancé ses forces de Ramdam, et cette quinzaine avait opéré une révolution complète dans la campagne. Il est difficile de se souvenir d'un cas dans l'histoire de la guerre où un seul mouvement a créé un tel changement au cours de tant d'opérations différentes. Le 14 février, Kimberley était en danger de capture, une armée boer victorieuse faisait face à Methuen, les lignes de Magersfontein semblaient imprenables, Clements était pressé à Colesberg, Gatacre était arrêté à Stormberg, Buller ne pouvait pas passer la Tugela, et Ladysmith était dans un situation périlleuse. Le 28 Kimberley avait été relevé, l'armée boer était dispersée ou prise, les lignes de Magersfontein étaient en notre possession, Clements trouva ses assaillants se repliant devant lui, Gatacre put avancer à Stormberg, Buller avait devant lui une armée affaiblie , et Ladysmith était à la veille du soulagement. Et tout cela avait été fait au prix d'une perte de vie très modérée, pour la plupart dont Lord Roberts n'était en aucun cas responsable. Voilà enfin une réputation si bien fondée que même la guerre sud-africaine ne pouvait que la confirmer et l'accroître. Une seule main de maître avait en un instant transformé la nuit de l'Angleterre en jour, et nous avait tirés de ce cauchemar d'erreurs de calcul et de désastre qui avait si longtemps pesé sur nos [341/342] esprits. La sienne était la main de maître, mais il y en avait d'autres à ses côtés sans qui cette main aurait pu être paralysée : Kitchener l'organisateur, French le chef de cavalerie — à ces deux hommes, après leur chef, sont les résultats des opérations dues. Henderson, le chef du renseignement le plus capable, et Eichardson, qui, malgré toutes les difficultés, a nourri l'armée, peuvent chacun réclamer sa part du succès.

Départ de Cronje de Klip Drift. Mortimer Menpes. Aquarelle. Cliquez sur l'image pour l'agrandir.


Soulagement de Kimberley

Alors que la 1re division de Methuen manifestait contre les retranchements des Boers à Magersfontein et la brigade des Highlands dirigée par le major-général Hector MacDonald marchait sur 20 miles (32 & 160 km) vers l'ouest jusqu'à Koedoesberg et fixait l'attention des Boers sur leur flanc droit, la grande force de Roberts commença à marcher vers l'est en secret. , tard le 11 février. Le soir du 12 février, ses principaux cavaliers avaient sécurisé des gués pour franchir le premier obstacle, la rivière Riet. Le lendemain, 13 février, la force montée britannique a effectué une marche épuisante de 30 miles (48 & 160 km) sous un soleil de plomb pour capturer des gués à travers le Modder. L'effet de la chaleur s'est aggravé lorsque l'herbe sèche du veld a pris feu à cause d'une allumette négligemment jetée. La division française dut attendre aux gués (à Klip Drift) le lendemain jusqu'à ce que l'infanterie de tête les atteigne, après avoir effectué une marche tout aussi épuisante. Heureusement pour les Britanniques, le mouvement avait pris les Boers par surprise et ils ne se sont pas déplacés en force pour défendre les gués ou les collines voisines.

Tôt le 15 février, la division française a commencé la marche finale pour soulager Kimberley. Seuls les Boers dispersés et désorganisés s'y sont opposés, et l'énorme masse de cavaliers britanniques a brisé leur mince ligne, cachée dans le nuage de poussière qu'ils ont créé. Tard dans la soirée, ils atteignirent Kimberley, où ils furent accueillis par une foule enthousiaste. Le français aurait dû de droit aller au commandant militaire de la garnison assiégée, le lieutenant-colonel Kekewich. Au lieu de cela, il a d'abord appelé Cecil Rhodes, l'ancien premier ministre de la colonie du Cap et avant tout impérialiste, au principal hôtel de la ville.

La course de la dernière journée avait paralysé la majeure partie de la division française. La plupart de sa cavalerie régulière britannique transportait trop de matériel et leurs chevaux non acclimatés (et ceux des sept batteries d'artillerie à cheval) étaient épuisés. Sa force effective était réduite à deux régiments de chevau-légers néo-zélandais et australiens, et à deux « brigades » (en fait des bataillons) d'infanterie montée. French devait fatiguer davantage ses hommes le 16 février par de vaines tentatives pour intercepter l'un des canons de siège de 40 livres des Boers du Creusot (surnommé « Long Tom ») qui se repliait vers le nord. [3]


Bataille de Paardeberg Drift, Canadiens dans la Seconde Guerre des Boers

Luttant contre l'Empire britannique, les Boers d'Afrique du Sud ont refusé de vivre sous la domination du gouvernement impérial britannique. Les Boers étaient les descendants de colons hollandais qui ont immigré sur le territoire africain pour cultiver la terre. Les citoyens britanniques ont été encouragés à s'installer dans la nouvelle colonie et ils ne s'entendaient pas avec les Boers. Initialement, les Britanniques respectaient les deux territoires occupés par les Hollandais, l'État libre d'Orange et le Transvaal, mais le gouvernement impérial changea d'avis. Contre la volonté des Boers, les Britanniques annexèrent la région du Transvaal en 1877. La guerre était inévitable.

La seconde guerre des Boers

La première guerre des Boers éclate en 1880. Les Britanniques sont vaincus un an plus tard et le Transvaal retrouve son indépendance. La paix ne devait pas durer. De l'or a été découvert au Transvaal et dans l'État libre d'Orange en 1886. Les régions étaient également riches en diamants trouvés en 1877. La population boer était trop petite pour exploiter correctement les mines, alors les immigrants ont afflué en Afrique du Sud pour travailler. La plupart des migrants avides étaient britanniques et les Boers sont progressivement devenus minoritaires. La guerre éclata à nouveau en 1899 entre les Britanniques et les deux États boers.

Le conflit devait être court, les Britanniques considéraient à l'époque la force la plus puissante du monde. « Les Canadiens pro-Empire ont néanmoins exhorté leur gouvernement à les aider », a déclaré le Musée canadien de la guerre dans « Le Canada et la guerre d'Afrique du Sud ». La lutte était pour « la liberté, la justice et la civilisation britanniques contre le retard boer ». Les Canadiens français et les nouveaux immigrants non britanniques au Canada ne voyaient aucun intérêt à entrer dans la guerre outre-mer.

Le Bataillon canadien de volontaires s'est joint aux troupes britanniques

Le premier ministre sir Wilfrid Laurier ne voulait pas non plus que le Canada participe aux conflits outre-mer. Les Canadiens avaient rarement servi dans des batailles outre-mer. Plutôt que d'ordonner aux soldats de se battre, il a permis à un bataillon de soldats volontaires de partir pour l'Afrique du Sud. Le régiment canadien est arrivé en novembre 1899, prêt et apte à prendre part au combat.

Alors que le général boer Piet Cronje menait ses troupes le long des berges de la rivière Modder, elles furent interceptées par les forces britanniques à la mi-février 1900. Régiment canadien d'infanterie », selon le Musée canadien de la guerre. Les Canadiens étaient sous le commandement du lieutenant-colonel W.D. Otter et rattachés aux 6e et 9e divisions du lieutenant-général Thomas Kelly-Kennedy. « Ceci », a ajouté le Musée canadien de la guerre, « était la première grande action canadienne de la guerre d'Afrique du Sud ».

2e bataillon (services spéciaux), infanterie du RCR dans une bataille épouvantable

Le premier jour de bataille pour les Canadiens a été désastreux. Glissant dans l'eau jusqu'à la poitrine, les troupes ont traversé la rivière tumultueuse Modder.Les hommes évidents à vue, les tireurs d'élite boers visaient et frappaient leurs cibles impuissantes, massacrant les Britanniques et les Canadiens alors qu'ils se précipitaient pour escalader la berge. L'aide était en route. Le Duke of Cornwall's Light Infantry, un bataillon de réserve britannique, est arrivé en fin d'après-midi. Le lieutenant-colonel William Aldworth ordonna une charge à la baïonnette sur les installations des Boers, mais ne gagna que 300 mètres de territoire. Parmi les Canadiens, soixante hommes ont été blessés et 18 ont été tués dans le terrible combat du dimanche 18 février. Trois autres sont morts plus tard de leurs blessures.

Aidant les Britanniques dans les combats de la semaine suivante, les Canadiens ont été horrifiés par l'horreur de la bataille. Les Boers ont jeté des humains et des chevaux morts dans la rivière Modder, « et les Boers y ont également déversé leurs déchets », a déclaré les Honneurs de bataille du Royal Canadian Regiment : « Paardeberg ». La rivière était la source d'abreuvement des soldats, et "plus tard 350 hommes sont tombés avec la fièvre entérique".

Les Boers n'étaient pas les seuls à agir avec une extrême méchanceté. Les Britanniques ont incendié les maisons des Boers, détruit leurs fermes et "déplacé des civils dans des camps d'internement, où des milliers de personnes sont mortes de maladie", a déclaré le Musée canadien de la guerre, ajoutant: "Cette stratégie dure a finalement vaincu les Boers".

Reddition des Boers à Paardeberg

Aux heures sombres du matin du 27 février 1900, les Canadiens étaient de retour sur le front, se dirigeant subrepticement vers les positions des Boers. À environ 200 mètres de l'ennemi, les soldats du RCR ont été abattus par une attaque au fusil, tuant six personnes et en blessant 21. Les hommes ont continué leur chemin, atteignant une distance rapprochée de 100 mètres. Entendant un appel au retrait, une partie des RCR se sont repliés sur la ligne d'origine. Les compagnies « G : et H » avec des volontaires des Maritimes sont restées et au petit matin, elles étaient suffisamment proches pour effrayer les Boers et les obliger à réclamer la reddition. À 6 heures du matin, « un Boer avec un drapeau blanc s'est levé et a annoncé que toute résistance était terminée », a déclaré les Honneurs de bataille du Royal Canadian Regiment. Quatre mille Boers, près de 10 pour cent de l'armée boer, se sont rendus dans la matinée.

L'horrible bataille de Paardeberg Drift était terminée, dix jours macabres du début à la fin. Le 2e Bataillon (Services spéciaux) du Royal Canadian Regiment a quitté l'Afrique du Sud pour le Canada le 1er octobre 1900. La guerre d'Afrique du Sud n'a pris fin qu'en 1902. Au cours de ces trois années, 7 000 Canadiens ont servi dans la Seconde Guerre des Boers et 267 ont perdu leur des vies. Cent onze ans plus tard, leur sacrifice solennel est encore commémoré dans le « Livre du Souvenir de la guerre d'Afrique du Sud et du Nil » dans la Tour de la Paix sur la Colline du Parlement.


Bataille de Paardeberg

La bataille de Paardeberg est l'engagement canadien le plus connu de la guerre d'Afrique du Sud. Le premier contingent canadien n'a pas tenu compte de l'ordre de battre en retraite et a tenu bon (avec la permission de la Corporation de la ville de Toronto).

Bataille de Paardeberg

La bataille de Paardeberg fut le premier grand succès britannique dans la guerre d'Afrique du Sud depuis la « Semaine noire », du 10 au 15 décembre 1899. Face à une offensive britannique réorganisée dirigée contre leurs capitales, les Afrikaners prirent position à Paardeberg, un point sur la Rivière Modder à 130 km de Bloemfontein. Le 1er contingent canadien a combattu d'abord à Paardeberg Drift le 18 février 1900 où, après des heures sous le feu sous le soleil brûlant, ils ont reçu l'ordre de lancer un assaut suicidaire. Leur deuxième engagement a eu lieu le 27 février, à 3 km du Drift. Les Canadiens, attaquant avant l'aube, ont fait face à des tirs de fusil afrikaner flétris. Bien que le régiment ait reçu l'ordre de battre en retraite, 2 compagnies des Maritimes, qui n'ont pas entendu ou tenu compte de l'ordre, ont maintenu leur position et ont riposté. Peu de temps après, le général Piet Cronje et près de 4000 Afrikaners épuisés se sont rendus. La bataille de Paardeberg a coûté au Canada 31 hommes et 92 autres ont été blessés.


HISTOIRE DU CANADA - Guerre

Ce fut une bataille importante pendant la guerre des Boers qui s'est produite en raison des efforts de Lord Methuen pour soulager les villes assiégées de Mafeking et Kimberley des forces boers. Les premières étapes de l'événement ont été initiées par Sir John French, le commandant britannique du Calvaire dont les cavaliers avaient débordé les Boers en les contournant jusqu'à Kimberley. Cela a forcé le commandant boer, le général Piet Cronje, à se retirer de ses positions à Magersfontein afin de rouvrir ses lignes de communication. Comme la retraite a eu lieu, il a été intercepté par les forces françaises à Paardeberg et il a été contraint de défendre sa position.

La bataille a commencé le 18 février avec le Royal Canadian Regiment of Infantry, composé de 866 hommes et 31 officiers, parmi les forces attaquantes. Une attaque directe a été menée par les forces impériales contre les Boers ce premier jour avec pour résultat que les Boers ont repoussé les forces attaquantes, faisant 18 morts canadiens et 60 blessés, ce qui était le taux de causalité le plus élevé pour une seule journée pendant toute la guerre des Boers. pour les Canadiens. Il a été décidé par les commandants britanniques qu'une approche plus réfléchie serait utilisée plutôt que l'attaque frontale mortelle. Les forces boers ont été encerclées et un processus de resserrement des lignes a commencé. Il fut décidé que dans la nuit du 26 au 27, une attaque surprise aurait lieu pour tester les positions des Boers. Au petit matin, les forces canadiennes avançaient tranquillement sur les positions des Boers et étaient à peu près sur leurs lignes lorsque les Boers se sont rendu compte que l'ennemi approchait et ont ouvert le feu. La confusion qui en a résulté dans les rangs canadiens a vu des hommes essayer de creuser, certains essayant de monter une attaque et d'autres encore commençant à se retirer vers leurs points de départ. Finalement, quelqu'un a donné l'ordre de battre en retraite, ce que la plupart des troupes canadiennes ont fait. Les compagnies G et H des Maritimes ont cependant tenu bon et ont continué à tirer dans les rangs des Boers à un rythme effréné. Cette pression soutenue convainquit le commandant boer, le général Cronje, que sa position était désespérée et qu'il avait fait ce qu'il pouvait et qu'il était temps de se rendre.

Les prisonniers boers représentaient environ 10 % de l'ensemble des forces boers (4000 hommes) et la bataille semblait être le point de départ sur la voie de la victoire pour les forces impériales avec une grande partie du mérite des résultats de l'action revenant aux forces canadiennes qui avait forcé l'action et gagné la bataille.

Bataille : Bataille de Paardeberg 18 - 7 février 1900 Campagne : Avance sur Pretoria Guerre : Guerre des Boers 1899-1902 Où : Paardeberg Drift Orange Free State Afrique du Sud Adversaires Belligérants : Canada Transvaal Grande-Bretagne Orange Free State Commandants : Maréchal Roberts Général Kitchener Major- Général Sir John Forces françaises : 15 000 hommes 7 000 hommes Résultat : Victoire britannique Pertes : Canada et alliés Adversaires tués - 348 tués - 350 blessés - 1 213 blessés Capturé Capturé - 4 500 disparus - 59 disparus


« Une fois un pétrolier, toujours un pétrolier »

Paul Sousa regarde un char imposant M1A1 Abrams avec l'affection d'un homme d'âge moyen réuni avec sa première voiture. La chose mesure 32 pieds de long et pèse près de 68 tonnes, mais pour lui, c'est un joli jeu de roues.

"C'est ma bête", sourit-il. « J'étais sur ces choses pendant 18 ans. Pour Desert Storm, j'étais dans l'un pendant 100 heures d'affilée – je ne suis sorti que pour aller aux toilettes, ou aider à faire le plein, ou tenir une mitrailleuse pendant que les autres gars faisaient le plein.

Quelque 1 900 de ces monstres ont été envoyés contre les Irakiens dans Desert Storm. L'ennemi avait des milliers de chars de l'ère soviétique en état de marche, mais rien pour égaler la puissance de feu à portée de main de Sousa, un artilleur de la 1re division de cavalerie.

Des versions modernisées du M1A1 sont toujours stationnées dans le monde entier, mais celui-ci, situé dans un coin de l'American Heritage Museum de 67 000 pieds carrés à Stow, dans le Massachusetts, est le seul char de ce type exposé au public au monde.

Les Irakiens en retraite ont mis le feu aux champs pétrolifères de Burgan. Bientôt, un nuage huileux et toxique de plus de 30 milles de large s'est étendu à travers le golfe Persique. « Nous pouvions juste voir un éclat de lumière le long de l'horizon », explique l'artilleur Paul Beaulieu. « Au-dessus de nous, il y avait ce nuage de fumée provenant des champs pétrolifères, et en dessous de nous, le sol était imbibé de pétrole. »

Quatre soldats équipaient le M1A1 : un commandant, un chauffeur, un tireur et un chargeur. Ces gars-là s'appellent des pétroliers. « Une fois un pétrolier, toujours un pétrolier », aiment-ils à dire. Le commandant est assis en haut, observant le terrain environnant. Le conducteur est devant, sa tête dépassant d'un trou juste sous le canon. S'asseoir dans le siège du tireur, cependant, c'est avoir l'impression d'avoir fait construire une machine autour de vous. Il n'y a pas un pouce d'espace libre, juste une panoplie d'équipements et de munitions à portée de main.

"Pour moi, toute la guerre s'est passée là-bas dans le noir, à regarder à travers un périscope", ajoute Sousa. "Un peu enfermé."

Tôt le matin du 24 février, les forces de la coalition se sont secrètement étendues sur quelque 300 milles le long de la frontière saoudo-irakienne. Les responsables militaires irakiens avaient des soupçons, mais n'ont pas agi en conséquence.

« Je vais vous dire une chose : ma mère l'avait compris », dit Randy Richert, qui a servi dans la 1re Division d'infanterie. Il avait suivi une formation de pétrolier, mais s'était retrouvé à conduire un colonel dans et autour de formations de chars en mouvement dans un Humvee non armé, comme un dauphin sautant autour d'un groupe de baleines.

«Ma mère n'arrêtait pas d'entendre aux nouvelles toutes les autres divisions qui s'amassaient près du Koweït, à l'est, mais rien à notre sujet. Alors elle a dit à ses amis : ‘Je pense que Randy est quelque part dans le désert.’ »

Avant Desert Storm, de nombreux pétroliers de l'armée avaient passé la majeure partie d'une décennie sur des M1A1 en Europe, à s'entraîner pour la possibilité d'une invasion soviétique à travers le rideau de fer.

« C'était l'époque de la guerre froide », se souvient Paul Beaulieu, artilleur. « Nous étions toujours en alerte, attendant toujours cette invasion soviétique. Je n'aurais jamais rêvé que je finirais par utiliser cet entraînement quelque part dans le désert, mais j'étais prêt.

En se promenant dans le M1A1 de l'American Heritage Museum, Beaulieu note que le système de suspension avancé du char lui confère une conduite étonnamment douce, même sur les terrains désertiques les plus accidentés. Désignant un char Sheridan M551 des années 1960 à proximité, qui a également servi dans Desert Storm, il ajoute : « Par rapport à ce char là-bas, c'est comme une Cadillac. Ironiquement, le Sheridan a en fait été construit par Cadillac.


Commémoration de la bataille de Paardeberg

Il y a cent vingt ans, plusieurs centaines de Canadiens sont devenus les premiers hommes en uniforme canadien à combattre dans une unité canadienne outre-mer.

La première bataille importante que ces hommes ont vue était la bataille de Paardeberg de la guerre d'Afrique du Sud. Cette bataille et la participation du Canada ont eu un impact durable pour les décennies à venir et ont contribué à ouvrir, en partie, la voie à de futures guerres internationales auxquelles le Canada participerait.

Mais ce n'était pas un engagement si bienvenu au début, et il y a eu un débat acharné avant la participation du Canada à la guerre d'Afrique du Sud.

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www.warmuseum.ca
Hôpital de campagne, Paardeberg, 19 février 1900, deuxième jour de la bataille. La plupart des soldats sont des Gordon Highlanders britanniques, mais certains sont du 2 RCRI.

Au tournant du XIXe siècle, la Grande-Bretagne était engagée dans une guerre avec le peuple boer dans ce qu'on appelait la guerre des Boers ou la guerre d'Afrique du Sud.

« Tout le monde pensait que cette guerre serait terminée en quelques semaines. La Grande-Bretagne était, bien sûr, la superpuissance de l'époque, et il n'y avait aucune chance que les Boers survivent. Mais, bien sûr, ils l'ont fait », a déclaré le Dr Tim Cook, historien au Musée canadien de la guerre.

Les Boers ont su trouver les tactiques de combat les mieux adaptées à leur style et ont infligé à l'Angleterre défaite après défaite. Alors que la Grande-Bretagne perdait à la fois des batailles et la face, elle a appelé les dominions à soutenir la mère patrie, et le Canada a répondu.

Cependant, avant de s'engager, il y a eu un vif débat dans le pays avec une grande partie du Canada français et même le premier ministre de l'époque, Wilfried Laurier, contre l'idée. Cependant, il y avait suffisamment de Canadiens qui ont choisi de se porter volontaires pour le combat qu'une unité de combat a finalement été envoyée en Afrique.

La bataille de Paardeberg, qui s'est déroulée sur les rives de la rivière Modder en Afrique du Sud, a été la première action que les Canadiens ont vue pendant la guerre. Le 2e Bataillon (service spécial) du Royal Canadian Regiment était composé de 31 officiers et de 866 hommes d'autres grades.

Surrender_of_Cronje.jpg https://en.wikipedia.org/wiki/Battle_of_Paardeberg

Le 18 février 1900, les forces britanniques commencèrent à assiéger l'armée boer. Le premier jour de l'assaut s'est avéré être l'un des jours les plus sanglants pour les Canadiens de toute la guerre, avec 18 morts et 60 blessés. Les Britanniques ont alors décidé d'attendre les Boers.

Dans la nuit du 26 février, les Canadiens et les Britanniques menèrent une attaque surprise contre les Boers, qui devint plus tôt gravement sanglante. Les unités combattantes reçurent l'ordre de rebrousser chemin, mais deux compagnies canadiennes tinrent bon toute la nuit.

Ces entreprises ont pu localiser la ligne Boer et établir une ligne de feu. Le 27, les plus de 4 000 Boers se sont rendus aux Britanniques. Il s'agissait de la première victoire majeure que l'Angleterre ait connue pendant la guerre, mais elle a coûté la mort de 35 Canadiens.

« Les Canadiens avaient bien fait. La capitulation du 27 a été largement attribuée aux Canadiens », a déclaré Cook, auteur de 11 livres sur l'histoire militaire canadienne pendant la Première Guerre mondiale.

La bataille de Paardeberg et les réalisations des Canadiens devinrent bientôt une source de fierté nationale pour le Canada.

« Il y a eu des célébrations partout au Canada et Paardeberg, ce nom, est devenu un nom important pour les Canadiens. Le Canada s'était mobilisé et avait défendu la Grande-Bretagne, nous étions un pays martial et nous pouvions envoyer des soldats. C'était un point de fierté », a noté Cook.

En fait, l'importance de cette bataille était si grande qu'elle a inspiré les premières cérémonies du jour du Souvenir au Canada. De 1900 jusqu'à la fin de la Première Guerre mondiale, les Canadiens se sont réunis le 27 février, et non le 11 novembre, pour commémorer la « Journée Paardeberg » et les réalisations des Canadiens dans la guerre d'Afrique du Sud.

Même Laurier a prononcé un discours émouvant déclarant que la bataille « a révélé au monde qu'une nouvelle puissance était apparue dans l'Ouest ».

Au cours des décennies à venir, la Première Guerre mondiale et la Seconde Guerre mondiale et les réalisations des Canadiens à ces occasions ont éclipsé la bataille de Paardeberg, et le jour de Paardeberg est rapidement passé au second plan. Cependant, il ne fait aucun doute qu'à l'époque, la bataille était la réalisation la plus importante de l'histoire militaire canadienne.


Witpoort, 16 juillet 1900 : Traces d'une bataille de la guerre anglo-boer

Witpoort est situé à 38 km au sud-est de Pretoria, à l'extrémité est de la chaîne de collines Bronberg. Deux autres cols se produisent entre les deux, à savoir Swavelpoort et Tierpoort. Witpoort se compose de trois petites collines avec la plus basse au milieu et se trouve au nord-est de l'ancienne route des wagons vers Natal (maintenant la R50). Sur la colline de l'ouest, la crête la plus longue et la plus haute, se trouvent encore les remarquables vestiges d'un chapelet de petits parapets en pierre à deux et quatre hommes (ou "sangars", un nom que l'armée britannique a rapporté de l'Inde) Il y a 51 de ces abris en pierre, qui s'étendent sur plus d'un kilomètre à partir du Trig Beacon No 302, au sud-est de la voie ferrée. Ils sont placés à des intervalles d'environ vingt pas, certains étant regroupés à des intervalles plus courts, et ils font face au nord-est. Les plus grands sangars, avec trois ou quatre meurtrières, mesurent environ deux mètres de large et 0,8 mètre de haut et sont placés directement sur la ligne d'horizon. Ces sangars ont joué un rôle important dans la bataille d'une journée de Witpoort le 16 juillet 1900, mais ils sont assez différents des autres skantzes boers utilisés dans des circonstances similaires.

Lord Roberts avait marché sur Pretoria le 5 juin 1900. Après l'échec des négociations de paix tenues à Eerste Fabrieken avec le général Louis Botha, Roberts attaqua les positions boers à Diamond Hill - une bataille qui dura du 11 au 13 juin. Après avoir été débordés dans l'après-midi du 12 juin, les Boers se sont rapidement déplacés vers l'est le long de la ligne de chemin de fer de Delagon Bay. Le général Botha se regroupa à Balmoral.(1) Le 7 juin, le général de Wet avait coupé la ligne de ravitaillement de l'armée britannique à Roodewal près de Kroonstad et, de ce fait, Lord Roberts ne montra aucune intention de poursuivre sa victoire à Dinmond Hill. Par conséquent, des groupes de Boers sous le commandement du général Botha sont revenus dans les environs de Pretoria et Springs, menaçant le chemin de fer récemment réparé entre Johannesburg et Pretoria.(2) Conscient de cela, Roberts a envoyé le général Hutton, de Derdepoort, avec son 1er Brigade d'infanterie, au sud jusqu'à la station Irene, où il se rassembla le 4 juillet.

La tombe des soldats britanniques morts à Witpoort,
Cimetière de Braamfontein

Événements menant à la bataille de Witpoort

Le col Pilcher était déjà à 'Rietfontein', lorsque le général Hutton est arrivé, selon l'histoire officielle, et le Times Histoire de la guerre en Afrique du Sud, édité par Leo Amery, déclare que Hutton était « campé à l'ouest de Swavelpoort ». Cela place le premier bivouac à la ferme Rietfontein près d'Irene, à ne pas confondre avec deux autres 'Rietfontein' et un 'Rietvlei' dans cette zone. (Pour rendre les choses plus intéressantes, les Canadiens se réfèrent à un 'Rietvleifontein'). Ce problème n'a été résolu que lorsque l'auteur a été emmené au cimetière de Braamfontein par M. Maurice Gough-Palmer et qu'on lui a montré le monument aux soldats tués à Witpoort. L'inscription sur le monument identifie la position de Hutton au moment de la bataille de Witpoort comme Rietfontein No 6 et Rietvlei No 383. Ainsi, il semblerait que, le 5 juillet, Hutton avait marché de Rietfontein et Rietvlei près d'Irene, le long du vieux Natal route des chariots, passé Bapsfontein, et avait ensuite campé sur les deux fermes Rietfontein 6 et Rietvlei 383, juste au sud de Witpoort. L'armée britannique utilisait la carte agricole de Jeppe de 1896. Au début du mois de juin, le colonel Jackson des Royal Engineers avait établi un bureau du Field Intelligence Department à Pretoria, pour produire des copies « héliozinographiées » à l'usage des militaires. Les numéros de ferme mentionnés ci-dessus sont tirés de la carte de Jeppe.

15 livres britanniques. Une section de deux canons.
(Photo : SANMMH)

Canon de 5 pouces de l'artillerie de la garnison royale. Il a tiré des obus Lyddite,
un précurseur de High Explosive. Il se tient au
Bâtiments de l'Union, Pretoria. (Photo: DC Panagos)

À ce stade, le commandement du général Hutton se composait du 2e Royal Fusiliers, du 2e Royal Irish Fusiliers, du 1er Connaught Rangers et du 1er Border Regiment. Le brigadier Mahon commandait le 1st Canadian Mounted Rifles, le New Zealand Mounted Rifles, la 20th Company Imperial Yeomanry, la 1st Mounted Infantry et l'Imperial Light Horse(3). Le colonel Pilcher avait le 3rd Battalion Ml et le Queensland MI, avec une section de 'Pom-poms' et un .303 Maxim.En guise d'artillerie, Hutton disposait de la 66e Batterie Royal Field Artillery (RFA) avec six pièces de 15 livres, des batteries 'C' et 'M' de la Royal Horse Artillery (RHA) avec douze pièces de 12 livres, deux Royal Garrison Artillery de 5 pouces. Cow Guns', ainsi que plusieurs mitrailleuses Maxim-Nordenfeldt d'une livre 'Pom-Pom' et .303 Maxim.(4)

Pom-pom Boer Maxim-Nordenfeldt. 1 livre
(Avec l'aimable autorisation de la SANMMH)

Les obus de 15 livres avaient une portée de 4 100 verges (3 749 m) d'obus, les 12 livres une portée de 3 700 verges (3 383 m) d'obus et le canon de 5 pouces a tiré un obus de lyddite (un prédécesseur rempli d'acide picrique de explosif élevé), 10 500 yards (9 601 m) de percussion. (5) Le Maxim-Nordenfeldt, fabriqué à Londres, était une mitrailleuse très lourde qui tirait des obus explosifs d'une livre à une vitesse de 300 coups par minute et avait une portée de 3 000 yards (2 742 m). Les Boers les utilisaient depuis le début de la guerre et les appelaient « Bommeksems ». L'armée britannique n'a reçu ses « Pom-Poms » qu'à la bataille de Paardeberg (18-27 février 1900).(6) L'obus explosif d'une livre était le plus petit projectile explosif autorisé par la Convention de La Haye, qui avait eu lieu peu avant la guerre.

À l'est de Pretoria, la XI division de Pole-Carew, avec la brigade des gardes, est restée pratiquement dans les mêmes positions qu'elles avaient prises lors de la bataille de Diamond Hill, avec des postes à Derdepoort, Pienaarspoort, Donkerhoek et Boschkop. Tout cela se trouve au nord de la chaîne de collines Bronberg.

Le temps a été décrit comme '. brûlant pendant la journée et glacial la nuit » par le capitaine Stradford St Leger de l'infanterie à cheval, et les troupes britanniques n'étaient pas préparées à cela. « L'eau était toute transformée en glace, et le matin le sol était blanc », selon l'écrivain quelque peu surpris de l'histoire de la batterie « G » RHA.

Le major-général TE Hutton était un officier qui avait servi pendant la guerre des Zoulous en 1879, la première guerre anglo-boer en 1880-1, en Égypte en 1882 et le long du Nil en 1884. En 1875, en tant que major, il avait a été nommé responsable de la nouvelle école d'infanterie montée à Aldershot. Il s'était ensuite rendu en Australie et au Canada, où il avait organisé leurs milices respectives. En mars 1900, il avait quitté le Canada pour prendre le commandement de la 1st Brigade Mounted Infantry.(7) Son entrée tardive dans la campagne d'Afrique du Sud, contrairement au général French, peut expliquer certains des problèmes rencontrés par son commandement à Witklip et Witpoort dans semaines à suivre.

Le général Botha, conscient que le général Buller remontait enfin la voie ferrée du Natal, tenta de regrouper les commandos boers après leur retraite vers l'est. Ils s'étendaient de la station Pienaars River au nord de Pretoria, dans un croissant vers l'est jusqu'à Springs. L'histoire officielle indique que '. le Transvaal oriental avait de grands corps hostiles [de bourgeois] commandés par le général Botha [et] . menacé de danger ». (8) Les Boers avaient « retranché [des positions] le long de la chaîne de Tigerpoort jusqu'à Witpoort et Kafferspruit [sic - Koffiespruit].'(9)

Ben Viljoen est alors promu au grade de général et Roland Schikkerling dresse un portrait désabusé du mouvement de son commando dispersé autour d'Elands River Station après la chute de Pretoria et de Diamond Hill. Le général Viljoen commandait des éléments des commandos Rand(10), comprenant les commandos Boksburg (commandant Dirksen), Germiston (commandant Gravett), les commandos Johannesburg, Fordsburg et Jeppestown (commandant Pienaar), ainsi que les commandos Krugersdorp et Middelburg et les commandos Johannesburg Police.(11)

L'escarmouche de Witklip, 7 juillet 1900

Dans l'après-midi du 5 juillet 1900, le général Hutton était campé à l'est de Bapsfontein à Rietfontein n° 6. Le lendemain, il partit, laissant Pilcher avec le Queensland MI et les Canadiens sur les collines de Bronberg près de Tierpoort. Simultanément, Mahon a été envoyé en avant avec une partie du MI et de la batterie 'M' RHA. Il est attaqué, mais heureusement les éléments avancés de l'artillerie et de l'infanterie repoussent les Boers attaquants. Mahon fut alors envoyé pour aider Pilcher, qui avait également été attaqué. (12) Les mouvements de Hutton allaient évidemment non seulement être observés, mais Viljoen était aussi certainement prêt à attaquer tout détachement britannique imprudent. C'est exactement ce qui s'est passé le lendemain.

Tôt le 7 juillet, Hutton ordonna à Mahon de « frapper vers le sud jusqu'à Witklip », au-delà de Bapsfontein, tandis que le corps principal de la brigade suivrait à une distance de trois milles (4,8 km). (13) Le jour suivant, le Le Suffolk Regiment est arrivé à Tierpoort pour relever le colonel Pilcher.(14) Le Temps Histoire affirme que le « mauvais repérage de l'ILH » a fait tomber Mahon dans un piège et « perdre 35 hommes ». L'histoire du Canada déclare que « l'ILH n'a pas réussi à détecter les Boers sur les crêtes [et] . l'ILH a bêtement pris d'assaut les crêtes à deux reprises.(15) La même source note également que Hutton n'a pas envoyé de renforts et que la discipline a commencé à s'effondrer. Temps Histoire, Mahon a été « tardivement renforcé par Hutton » !(16) C'est le premier indice que les subordonnés n'étaient pas satisfaits du commandement de Hutton. L'histoire du Canada cite un artilleur britannique avec une équipe d'artillerie Maxim qui a écrit que «les soldats qui étaient censés nous soutenir se sont retournés et ont couru et nous ont laissés nous détendre seuls. C'est vos Tommies anglais.' (17) (Il convient de noter qu'à ce stade de la guerre, l'empressement initial à se battre pour le roi et l'Empire avait été atténué par les revers britanniques subis au Natal et dans la colonie du Cap et il y avait en fait beaucoup de mécontentement entre les régiments coloniaux à cheval et les régiments britanniques réguliers.(18) Les premiers n'avaient pas une haute opinion des officiers britanniques en particulier, qui avaient tendance à se tenir debout sous le feu et, par conséquent, étaient souvent Une fois leurs officiers hors de combat, la base n'était pas encline à faire preuve d'initiative et cela agaçait les colons qui les accompagnaient. »(19)

C'était le flanc gauche de Mahon qui s'était heurté aux Boers et il ordonna à la batterie 'M' RHA de soutenir l'ILH. Après avoir bombardé accidentellement les coloniaux dans un premier temps, la batterie a jeté son dévolu sur les Boers. Dans le même temps, Mahon a ordonné à l'ILH de se retirer, ce qu'ils ont fait avec difficulté, perdant plus d'hommes dans le processus.(20)

L'histoire de Gibson des actions de l'ILH au cours de ces deux jours est naturellement cinglante au sujet de la mauvaise presse qu'ils ont reçue dans les sources mentionnées ci-dessus. Il commente que le « compte [dans le Fois] est inexact et singulièrement injuste envers l'ILH, rendant peu justice à la bravoure dont ils ont fait preuve ce jour-là.'(21)

Selon le récit de l'ILH, le 7 juillet, le général Hutton envoya Mahon le long de l'ancienne route du Natal jusqu'à Witklip. L'escadron 'C' ILH était en avance et ils ont rapidement signalé des Boers montés sur la gauche. À 10 heures, l'escadron « A » a repris l'avance et le colonel Wools-Sampson a ordonné à l'escadron « B », sous les ordres du capitaine Currie, de se placer à gauche, là où l'ennemi avait été signalé. Les éclaireurs de l'escadron « A » avaient déjà tiré sur et Mahon et Wools-Sampson ont été avertis que l'ennemi était en « force sur la gauche ». L'escadron « B » n'a toutefois pas été averti en raison de la difficulté de leur faire signe. Ni l'héliographe ni les autres méthodes - drapeau Morse ou signalisation par sémaphore - ne pouvaient être utilisés sous le feu, car les trois méthodes nécessitaient que le malheureux signaleur se lève tout en envoyant des messages ! (Au cours de la défense de Fort Zuikerbosch, près de la gare de Fortuna le long de la ligne Heidelberg, un signaleur, le soldat Farrelly, a reçu la Médaille de conduite distinguée [DCM] pour avoir envoyé des signaux au cours de la bataille 'conduite pratiquement à l'air libre . projectiles tombant tout autour [lui ]. ')(22)

Positions britanniques et boers, 4 juillet 1900

L'escadron « B » a alors essuyé des tirs et ils ont ouvert le feu et ont riposté. Des obus de la batterie 'M' ont commencé à tomber parmi eux, mais le soldat Hardy a réussi à revenir vers les canons qui ont alors dirigé leurs tirs sur la position des Boers. Finalement, aidé par ce bombardement, l'escadron a pu se retirer. Le récit de l'ILH affirme que pendant qu'ils étaient immobilisés, l'escadron a pu voir que, si un soutien avait été envoyé à sa droite, il aurait été possible d'attaquer la position des Boers. Le Capt Currie et le Lt Kirk ont ​​été tués au début du combat. Les survivants n'étaient satisfaits ni de Hutton ni de Mahon, estimant que l'avance contre l'ennemi averti et bien placé aurait dû être faite par toute la colonne plutôt que par deux escadrons. Gibson est catégorique sur le fait qu'il n'y avait eu aucune tentative de « porter des accusations insensées ». L'ILH ne pouvait pas non plus être accusé de « mauvais scoutisme ». Au lieu de cela, il prétend que l'ILH avait infligé de lourdes pertes aux Boers, y compris le commandant du Middelburg Commando. L'escadron 'B' ILH avait perdu huit tués et sept grièvement blessés et les pertes de la colonne totalisaient 35 soldats.

Au moment où l'escadron « B » ILH combattait seul, les Boers s'étaient ouverts sur la colonne principale avec trois canons. On savait que le général Botha se trouvait à proximité avec plusieurs canons et cette considération a peut-être incité Hutton à ne pas s'impliquer dans une action générale. Cependant, cela n'a pas impressionné l'ILH. Ils n'étaient pas non plus impressionnés par leur commandant, le colonel Wools-Sampson, qui a déclaré plus tard que l'action était conçue comme une reconnaissance. Si cela avait été le cas, l'ILH a soutenu qu'il n'y aurait pas eu de pertes. Ils avaient été sous le feu de 10h00 à 15h30 et ne sont revenus au camp qu'à 20h00. (23) Un monument à l'ILH a été érigé à Witklip et il a ensuite été déplacé au cimetière de Braamfontein.

Le monument au cheval-léger impérial à Braamfontein
Cimetière. Ce monument a été érigé à l'origine à Witklip.
(Photo: DC Panagos)

Le mécontentement à l'égard des ordres de Hutton du 7 juillet 1900 était donc évident. Dès le lendemain, lorsque Hutton ordonna à nouveau au brigadier Mahon d'attaquer une position en avant de la colonne, Mahon demanda au commandant quelles étaient ses intentions une fois la position prise. Il reçut une réponse désinvolte : « Oh ! Ensuite, retirez-vous. C'était inacceptable et Hutton « a finalement cédé ». Remettre en question les ordres d'un commandant de cette manière semble avoir été assez extraordinaire, c'est un euphémisme, et cela peut expliquer pourquoi l'infanterie à cheval de Mahon a été retirée du commandement de Hutton immédiatement après que le français ait été envoyé par Roberts pour l'aider, comme on le verra. au dessous de.

Le 9 juillet, les canons de chaque côté échangèrent des tirs. Il est probable que les canons Boer en action ce jour-là étaient les trois canons Krupp Quick-Firing (QF) de 75 mm mentionnés précédemment qui avaient une portée de 4 400 yards (4 023 m). Les Boers disposaient également de 75 mm QF Creusot avec une portée de 6 800 yards (6 217 m).(25) Ainsi, il est clair que les canons de campagne de la RFA et de la RHA étaient largement dépassés ! Bien sûr, Hutton avait également à sa disposition les deux « fusils à vache » de 5 pouces, qu'il utilisait apparemment à bon escient, car un incident remarquable s'est produit le lendemain.

Alors que l'ILH patrouillait devant la colonne principale le 9 juillet, ils ont signalé qu'un groupe de Boers se dirigeait vers le nord. Les canons britanniques ouvrirent le feu sur les Boers. L'histoire de l'ILH rapporte que « certains membres de ce commando se sont rendus dans une petite ferme. un obus heurta un gros saule derrière lequel ils s'étaient cachés, et perçant le fût, en fit exploser 7 d'entre eux en atomes. l'arbre est devenu connu sous le nom de Lyddite Willow.'(26) À la page 376 de son histoire fictive, Rags of Glory, Stuart Cloete incorpore cet incident en écrivant '. avait débarqué près d'une ferme. et s'abrita derrière un saule. Un obus a touché l'arbre et, en passant, a tué cinq Boers.

La principale concentration britannique était alors à plat sur les fermes Rietfontein et Rietvlei. Le général Ben Viljoen a placé le camp de Hutton dans ce qu'il appelle un « donk ». La position était une "grande étendue de terrain retranchée entièrement occupée et fortifiée".(27) Du 8 au 10 juillet, la brigade de Hutton était "pratiquement encerclée et inquiétée par l'ennemi". (29) qui L'histoire du temps résumée comme « une tentative infructueuse de chasser les Boers de Witpoort ». Roberts envoya donc « les Français prendre le commandement ». Les implications de cette décision sont des plus intéressantes, suggérant que les objections du Brig Mahon à l'exécution d'ordres inutiles étaient parvenues aux oreilles du quartier général de Pretoria !

Le général français attaque et gagne le col de Witpoort, 11 juillet 1900

Le 10 juillet, le général French monte très rapidement avec la brigade de cavalerie de Porter afin d'assister le général Hutton. French avait une réputation bien méritée pour sa mobilité par rapport à d'autres généraux britanniques, notamment le général Sir Leslie Rundle qui était affectueusement connu du reste de l'armée britannique sous le nom de « Sir Leisurely Trundle » ! Avec une force d'environ 7 500 soldats, les Français ont lancé une attaque tous azimuts contre les Boers le long de la chaîne de Bronberg et, à la fin de la journée, ont réussi à les chasser tout de suite de la chaîne.

Le général French a déplacé les troupes du camp de Hutton pour faire face au Bronberg avec son infanterie - les Connaughts, le Border Regiment et les Royal Irish Fusiliers. En même temps, il envoya Alderson avec les Canadiens, l'Imperial Yeomanry et les Néo-Zélandais au nord, par-delà la chaîne, probablement par Swavelpoort, qui était resté aux mains des Britanniques. Puis, avec l'aide de l'infanterie montée de Pole-Carew, l'infanterie attaque le flanc droit des Boers, tandis que la cavalerie de Porter attaque le flanc gauche des Boers à Leeupoort, à l'est de Witpoort. Les Français avancèrent alors avec l'infanterie, franchissant les neks à Tierpoort et Witpoort, et jusqu'à Koffiespruit. Les Connaught Rangers ont atteint le sommet de Witpoort à 13h15, juste au moment où les Boers se dirigeaient vers Elands River Station.

Bataille de Witpoort, 11 juillet

Schikkerling écrit que « toute la journée, nous avons été pressés de trois côtés [à Tierpoort] et avons continué à nous replier sur nos collines ». Il est possible que la ligne de skantz sur le versant nord de la chaîne à l'est de Tierpoort ait été utilisée par lui et ses concitoyens ce jour-là, car ils font face à la montée vers le sud-ouest. Il ajoute qu'ils '. a pris sa retraite pour de bon à Bronkhorstspruit'!

La version de l'ILH de l'escarmouche à Tierpoort déclare que « le 11 [ils] se sont déplacés à l'aube et avec la colonne de Pilcher a avancé sous le couvert des canons ». Après avoir occupé la dernière position boer aussi loin à l'est que Koffiespruit, la brigade de Mahon a reçu l'ordre de retourner à Pretoria, et l'ILH est arrivé dans la ville, avec des hommes et des chevaux épuisés, à 02h00 le lendemain matin. Ils avaient marché et combattu pendant vingt heures sur une distance de 50 km ! Immédiatement après cette action réussie, le général French, avec les deux bataillons d'infanterie et le presque insubordonné Brig Mahon et son infanterie à cheval, ont été retirés à l'ouest de Pretoria.

Line Of Boer skantzes à l'est de Tierpoort.
(Photo: DC Panagos)

Bas Boer skantz, situé à l'est de Tierpoort.
(Photo: DC Panagos)

Ce dernier mouvement était le résultat d'un ordre plutôt paniqué de Lord Roberts, qui venait de recevoir la plus fâcheuse nouvelle de la défaite et de la capture d'un détachement du Lincolnshire Regiment et de deux canons à Silkaats Nek le même jour ! Après Diamond Hill, tandis que Botha se regroupait à Balmoral, le général de la Rey s'était déplacé vers le nord de Pretoria, où il avait rapidement rassemblé suffisamment de bourgeois pour attaquer et infliger cette défaite brutale aux Britanniques. Ce fut l'une des nombreuses attaques coordonnées contre les positions britanniques autour de Pretoria à Commando Nek, Silkaats Nek, Horns Nek, Onderstepoort et Derdepoort. Un télégramme de Lord Roberts déclare que « l'ennemi nous presse tout le long du Magaliesberg et nous avons besoin de plus de troupes » À Tierpoort et Witpoort, où Botha avait également prévu une attaque, French avait sans le savoir fait le premier pas avec sa propre attaque ! En recevant ces ordres du QG, French conseilla à Roberts d'entreprendre à la place, avec l'aide de Pole-Carew, une vigoureuse offensive sur les positions de Botha sur la ligne Balmoral à partir des positions qu'il venait de gagner. Sachant à quel point les Boers étaient sensibles à leur ligne de retraite, il était convaincu qu'ils auraient réussi à les repousser à l'est de Balmoral, mais le feld-maréchal Lord Roberts était catégorique sur le fait qu'il avait besoin de la colonne française à l'ouest de Pretoria et c'était cette!

La bataille de Witpoort, 16 juillet 1900

Le décor était planté pour la bataille d'une journée de Witpoort, qui faillit devenir un autre désastre de Silkaats Nek. Il existe un certain désaccord entre les sources concernant la date de cette bataille. Roland Schikkerling, par exemple, le fixe au 17 juillet et, selon Ben Viljoen, il s'est déroulé le 14 juillet. Les Temps Histoire dodue pour le 15 juillet. Toutes les autres sources situent la bataille au 16 juillet 1901. Les Canadiens reçoivent un télégramme de Lord Roberts le 17 juillet, dans lequel il les félicite pour leur bravoure lors de la bataille de la veille. Ce télégramme servira de confirmation que la bataille a eu lieu le 16 juillet.

Après le départ de French avec les Connaught Rangers et le Border Regiment, ne laissant derrière eux que deux régiments d'infanterie, les Royal Irish Fusiliers et les Suffolks, le général Hutton a procédé à la mise en place de petits détachements d'avant-postes à Tierpoort, Witpoort, Koffiespruit et Hekpoort. Le régiment du Suffolk a été laissé à Tierpoort, se joignant aux avant-postes de Pole-Carew, tandis que la plupart du reste de la brigade était positionnée au camp fortifié de Rietfontein/Rietvlei. Là, Hutton avait quatre compagnies du Royal Irish Fusiliers, le 1st Mounted Infantry, qui était composé des 1er et 2e Canadiens (arrivés au camp le 15 juillet), ainsi que des Australiens du Queensland Mounted Infantry. La force était appuyée par six pièces de 15 livres de la 66e batterie RFA et six pièces de 12 livres de la batterie C RHA, ainsi que l'un des « Cow Cuns » de 5 pouces. La batterie 'T' RHA et l'autre canon de 5 pouces sont allés sur le flanc droit avec la 1re brigade de cavalerie sous les ordres du colonel Clowes, qui avait remplacé le colonel Porter. Ils étaient postés à Koffiespruit et à la ferme Hekpoort.(30) Trois compagnies des Royal Irish Fusiliers (ou quatre, selon 'G' Troop) et 60 soldats des New Zealand Mounted Rifles ont été placés sur les trois collines à cheval sur le Witpoort Pass, sous le commandement du Maj Munn. Il se plaça avec une compagnie du 2e Royal Irish Fusiliers et un « Pom-Pom » sur le kopje central, les Néo-Zélandais et certains Irlandais sur la plus haute crête ouest, et les autres compagnies de fusils sur la colline orientale. Ils avaient un 'Pom-Pom'.(31)

Bataille de Witpoort, 16 juillet 1900

À la suite d'informations selon lesquelles des commandos approchaient des positions dans la soirée du 15 juillet, Hutton avait renforcé ses avant-postes avec 200 MI et deux canons de la batterie « C ».Ce sondage des avant-postes britanniques de l'Est par les Boers leur a coûté l'élément de surprise.(32) A leur position sur la colline de l'Ouest, les Néo-Zélandais et les Fusiliers irlandais se sont « retranchés » aussi bien que possible. Le creusement d'une véritable tranchée était hors de question en raison de la nature rocheuse de la crête de quartzite. Tout ce qu'ils pouvaient faire était d'ériger la ligne de sangars semi-circulaires. (Seulement un mois auparavant, les Néo-Zélandais avaient construit des abris en pierre similaires à Kameelfontein pendant la bataille de Diamond Hill. Leur histoire indique que "les sangars que nos hommes défendaient étaient marqués [par des balles et des éclats d'obus]". Schikkerling a également fait référence aux « nombreux abris en pierre bas sur la crête ouest ».)(33)

Le général Ben Viljoen avait positionné ses bourgeois dans la nuit du 15 juillet, puis lancé une attaque en trois volets sur les positions britanniques à davbreak. Il avait un canon de 75 mm Krupp et un 75 mm Creusot QF sur sa gauche, ciblant la colline orientale, un Armstrong 15 livres tirant sur la colline, et un autre Krupp et quelques « Pom-Poms » tirant sur la colline ouest. Il ordonna une « prise générale des retranchements ennemis ». L'histoire officielle indique que la bataille s'est ouverte à 6 h 45 avec une attaque contre les piquets de grève à Rietvlei et des bombardements intensifs sur les trois collines du Maj Munn.

Roland Schikkerling et ses camarades avaient pris la route de Witpoort depuis une ferme sur la route de Bronkhorstspruit tôt le matin de la bataille. Il avait comme ration un sac de « vetkoeks » qu'il avait fait frire la veille ! Ils sont montés à une position à environ 2 000 yards (1 828 m) au nord de la crête des Néo-Zélandais, puis ont chargé sous un feu nourri de fusils jusqu'au sol mort au bas de la colline. En débarquant, les Boers se sont cachés dans le terrain jonché de rochers et ont riposté par un feu délibéré sur les sangars britanniques. Aujourd'hui, une plantation d'acacias couvre la ligne de leur charge, mais on peut clairement observer que les sangars ne pouvaient pas dominer le terrain mort au pied de la colline. Schikkerling écrit que, pendant leur charge, les Britanniques ont ouvert le feu, certains des soldats se tenant debout dans leurs abris et tirant par-dessus plutôt que par les petites meurtrières. Les Boers esquivèrent le feu, se précipitant d'un affleurement rocheux à l'autre, et 'arrivèrent à une petite zone de niveau, sur laquelle se trouvaient les ennemis schantzes, et ici à 30 yards [27,4 m] nous nous sommes battus'.

Deux des sangars faisant face au flanc droit du général Ben Viljoen à
Witpoort. Roland Schikkerling et ses camarades ont suivi
Cmdt Serone dans une charge montée à travers ce terrain, se terminant
hors de vue sous la crête rocheuse au centre de la photo.
La plantation d'acacia est d'après-guerre. (Photo: DC Panagos)

Les sangars procuraient aux soldats un faux sentiment de sécurité et, en restant sur la crête, qui ne dominait pas le pied de la crête, ils permettaient aux Boers de charger jusqu'à leur couverture, ne perdant qu'un seul homme en cours de route. C'était Willem Morkel du Toit, qui est enterré au cimetière de Braamfontein. La tombe a été ouverte en l912 et sa grand-mère a ensuite été enterrée avec lui.

Tombe de Willem Morkel du Toit, tué à Witpoort,
Cimetière de Braamfontein. (Photo: DC Panagos)

À ce stade de la bataille, Schikkerling et ses amis ont été la cible de tirs de leur propre petit canon, décrit comme un « 5-pdr Snelvuur ». Ils n'étaient alors qu'à trente yards (27,4 m) de l'ennemi et au bout de vingt minutes ils décidèrent de foncer les sangars. Ce faisant, ils ont capturé un capitaine et vingt Néo-Zélandais et certains ont continué jusqu'à la crête et ont capturé un certain nombre de chevaux. Schikkerling regrette d'avoir choisi de garder ses prisonniers au lieu d'acquérir un deuxième cheval !

Les Royal Irish Fusiliers décrivent la bataille de manière fugitive : « les Boers avaient encore beaucoup de combats et encerclèrent deux monticules tenus par trois compagnies, sous le commandement du major Munn et de quelques Néo-Zélandais et les envahirent presque ». Ils ont été secourus par les Canadiens.(34) Le dossier des Néo-Zélandais de D O W Hall indique simplement que le 16 juillet, ils ont eu « une dure journée d'action dans la région de Rietvlei contre des forces pour la plupart supérieures ». Aucune mention n'est faite des hommes capturés. Une autre source, Kiwi contre Boer, fait référence au poste en tant que « Funk Hill ». Gibson, dans l'histoire de l'ILH, rapporte que le général Viljoen a attaqué les Royal Irish Rifles commandés par le major Munn « qui occupaient deux kopjes rocheux ».

Sur le flanc gauche des Boers, les Canadiens et la cavalerie sont attaqués à Hekpoort et au col Koffiespruit au lever du soleil. Leurs piquets ont été enfoncés et ils se sont tous repliés sur un kraal indigène. Là, ils ont repoussé les Boers, offrant aux autres l'occasion de s'échapper au « trot lent ». Lorsque les Néo-Zélandais se sont rendus, les Boers étaient en possession de la colline la plus élevée qui commandait la colline moyenne inférieure.

Sangar n°37 (Photo : D C Panagos)

Trois exemples des sangars de Witpoort.
Ils sont numérotés à partir de Trig Beacon 302.

Près du désastre à Witpoort

Le maj Munn menaçait sur les deux flancs, faisait face au désastre. Si Roland Schikkerling et ses camarades avaient pu tenir et s'ils avaient reçu des renforts, la colline du milieu aurait été enfilée. Ils n'ont été empêchés de le faire que par les éclats d'obus bien dirigés de la batterie "G". une position fortement fortifiée détenue par une société d'Australiens [sic - les sangars néo-zélandais !]' Il a également été fortement opposé par les Fusiliers irlandais sur l'autre colline et les Boers ont chargé directement dans les tranchées 'où le combat au corps à corps a eu lieu'. Schikkerling a en fait été témoin de ce combat, déclarant que, sur la « colline adjacente, il [y avait] des combats au corps à corps avec des fusils matraqués ». Il désapprouvait cette méthode de combat, estimant qu'elle était pour « les excités et les non qualifiés » et qu'elle ne devrait être utilisée que si elle n'avait plus de munitions ! Le général Vijoen explique que bien qu'ils aient capturé un Pom-Pom britannique sur la colline orientale, ils n'ont pas pu l'éloigner car le sol plat sur le flanc gauche était exposé aux tirs britanniques. Il écrit qu'« ils avaient amené une batterie de canons et dans ce champ plat, une charge aurait coûté trop de vies » - quatorze ans avant la Première Guerre mondiale ! Les canons de la batterie 'G' avaient avancé à temps pour apporter un soutien indispensable aux Irlandais aux abois.(36) Quatre de leurs canons ont tiré sur la colline orientale et deux canons ont été envoyés pour aider le Maj Munn. Le lieutenant Walthall les a mis en action à environ 100 mètres des Boers et "l'effet était électrique". Roland a été touché dans le dos par une balle d'obus presque épuisée, heureusement sans dommage. Son commando a été attaqué de deux côtés et ils ont été contraints de se retirer. « J'ai dévalé la colline comme un chamois », écrit-il.(37)

Le Col Alderson a envoyé deux escadrons de Canadiens pour aider « les Irlandais sur le kopje qui avait été évacué par les Néo-Zélandais » et, avec le feu des canons, la position a été regagnée.(38) L'escadron « B » des Canadiens a grimpé jusqu'au bord d'un affleurement rocheux, d'où ils chargèrent les Boers sous Pienaar, capturant le sommet et le tenant avec l'aide de l'escadron 'C'. Leurs pertes étaient lourdes et comprenaient le lieutenant Borden, le fils du ministre canadien de la Défense. Il est enterré au cimetière de Braamfontein, non loin de la tombe de Willem Morkel du Toit ! De l'autre côté, le 2e canadien commandé par le col Evans a traversé un petit ruisseau et a précipité Roland et ses amis hors de la colline des sangars.

Les bourgeois étaient sous le feu non seulement de la batterie « G », mais également du canon de 5 pouces du camp. Ses pertes s'élèvent à deux tués et sept blessés. Outre Du Toit, Schikkerling mentionne un Allemand, abattu à côté de lui avant qu'ils n'aient chargé les sangars.

Avant la contre-attaque canadienne, les Boers étaient si près de la position de Munn qu'ils l'avaient appelé à plusieurs reprises à se rendre.(40)

A 14h00, Hutton (peut-être piqué par les critiques dans les jours précédant cette action) a déplacé toutes ses troupes disponibles sur les positions désespérément regagnées et, au coucher du soleil, la bataille de Witpoort était terminée. Ses pertes sont de sept tués, dont 30 blessés. Deux officiers et 22 soldats avaient été faits prisonniers !

Witpoort - Un site patrimonial ?

Rares sont les champs de bataille de la guerre anglo-boer qui présentent des traces aussi bien conservées que Witpoort avec ses 51 sangars construits par les Néo-Zélandais. La longue file d'abris en pierre permet de se tenir là et de visualiser la folle charge lancée par Roland Schikkerling et ses compatriotes de Johannesburg. Là, Willem Morkel est tombé et son cheval sans cavalier a effleuré Roland brutalement et «avec la selle vide et les étriers se balançant dans toutes les directions, il est resté à la charge». On peut aussi s'accroupir derrière la crête rocheuse à trente à quarante mètres sous les sangars puis marcher sur le sol une fois balayé par le feu des Néo-Zélandais. Là, Schikkerling fit ses prisonniers, dont il décrit l'un à la page 34 comme « tous souillés de poussière aux yeux, il s'approcha en tenant les mains en l'air ».

Au sud de la crête, on peut voir le pays à travers lequel le Col Alderson a mené ses Canadiens dans leur contre-attaque vers la position capturée. Aujourd'hui, cette zone est une ferme bien entretenue et au nord, le terrain plat sur lequel les Boers ont chargé est maintenant une plantation d'acacias ! Tant l'auteur que M. Maurice Gough-Palmer sont convaincus que ce site de bataille, avec ses sangars clairement identifiables, mérite d'être déclaré site du patrimoine sous l'égide de la nouvelle Commission nationale du patrimoine, à laquelle ils entendent soumettre un rapport faisant une demande spécifique à cet effet.

L'auteur est très reconnaissant à M. Maurice Gough-Palmer pour son aide précieuse au cimetière de Braamfontein qui a finalement dissipé la confusion entourant les trois Rietfontein et les deux Rietvleis dans la zone sud-est de Pretoria ! Une note très spéciale d'appréciation est également adressée à Mme Betty de Lange, bibliothécaire au Musée national sud-africain d'histoire militaire à Saxonwold, Johannesburg, qui a pu fournir des dossiers de toutes les unités britanniques qui ont pris part à la bataille, y compris celles de la troupe 'C' RHA. Merci également à Mlle Gerda Viljoen, photo-archiviste du Musée, qui a pu fournir des copies des photographies du 15 livres et des « Pom-Poms ». Une copie de la section pertinente de Kiwi contre Boer a été gentiment posté depuis Perth par Midge Carter. Le don d'un ordinateur et d'une imprimante du beau-frère de l'auteur, John Moore, a rendu possible la préparation du manuscrit, compte tenu de l'écriture de l'auteur ! L'auteur a été emmené sur la colline des sangars au milieu des années 1980 par une collègue du musée du Transvaal, Mme Tamar Cassidy, qui, trouvant ces abris en pierre lors de son étude des oiseaux secrétaires, et sachant l'intérêt de l'auteur pour les anglo-boers Guerre, lui en parla. Ensuite, il y a M. Rudolf Opperman et M. et Mme Saaiman, qui ont volontiers donné la permission de visiter les collines de leurs fermes respectives. Un sincère merci à tous et, last but not least, merci Mary et Tony.

1. RW Schikkerling, Commando courageux : Un journal boer, p25.
2. Maj Sir F Maurice, L'histoire de la guerre en Afrique du Sud, 1899 à 1902, Histoire officielle, p 309.
3. L S Amery (ed), The Times History of the War in South Africa, 1899-1902, Vol IV, p 388.
4. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 308.
5. D Hall, « Les armes à feu en Afrique du Sud, de 1899 à 1902 », dans Journal d'histoire militaire, Vol 2, No 1, pp 8-9,

6. Chirurgien T T Jeans, Les brigades navales dans la guerre d'Afrique du Sud, 1899 à 1902, p78.
7. HW Wilson, Avec le drapeau à Pretoria, Vol 11, p 649,
8. Général B Viljoen, Mes souvenirs de la guerre anglo-boer, p108 Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p309.
9. C Miller, Peindre la carte en rouge, p 246.
10. Viljoën, Mes souvenirs de la guerre anglo-boer, p 108.

11. Schikkerling, Commando courageux, p 25.
12. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 310 Schikkerling, Commando courageux, p 32 G F Gibson, L'histoire du cheval léger impérial, p 198.
13. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p310.
14. Lieutenant-colonel Webb, L'histoire du 12e (le régiment du Suffolk), p 354.
15. Miller, Peindre la carte en rouge, p 246.

16. Amélie, The Times Histoire de la guerre en Afrique du Sud, p 389.
17. Miller, Peindre la carte en rouge, p 246.
18. HW Wilson, Après Pretoria : la guérilla, Vol 1, p 196.
19. W Woods, Les Fusiliers de Northumberland, pages 159, 165.
20. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 310.

21. Gibson, L'histoire du cheval léger impérial, p 197.
22. C F Romer et A F Mainwaring, Les Fusiliers royaux de Dublin, p 119.
23. Gibson, L'histoire du cheval léger impérial, p 201.
24. Gibson, L'histoire du cheval léger impérial, p 204.
25. D Hall, « Guns in South Africa,1899 to 1902 », pp 41-2.

26. Gibson, L'histoire du cheval léger impérial, p 203.
27. Viljoën, Mes souvenirs de la guerre anglo-boer, p 108.
28. J. Stirling, Les Coloniaux en Afrique du Sud, p 310.
29. Miller, Peindre la carte en rouge, p 247.
30. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 315.

. 31. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 316.
32. Miller, Peindre la carte en rouge, p 247.
33. Schikkerling, Commando courageux, p 33.
34. H Harris, Les Fusiliers royaux irlandais, p 76.
35. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 316.

36. Maj H M Davison, RHA, L'histoire de la troupe 'G', RHA, p 62.
37. Schikkerling, Commando courageux, p 36.
38. Miller, Peindre la carte en rouge, p 248.
39. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 316.
40. Maurice, La guerre en Afrique du Sud, p 316.

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Voir la vidéo: Les grandes batailles du passé - Mafeking 1899-1900 (Décembre 2022).

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