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Révolution américaine: le massacre de Boston

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Dans les années qui ont suivi la guerre franco-indienne, le Parlement a de plus en plus cherché des moyens d'alléger le fardeau financier imposé par le conflit. En évaluant les méthodes de collecte de fonds, il a été décidé de prélever de nouvelles taxes sur les colonies américaines dans le but de compenser une partie des coûts de leur défense. La première de ces lois, la loi sur le sucre de 1764, fut rapidement scandalisée par les dirigeants coloniaux qui réclamaient une "imposition sans représentation", car ils ne disposaient d'aucun membre du Parlement représentant leurs intérêts. L'année suivante, le Parlement adopta la loi sur les timbres, qui prévoyait que des timbres fiscaux soient apposés sur tous les produits en papier vendus dans les colonies. Première tentative d'application d'un impôt direct aux colonies d'Amérique du Nord, le Stamp Act a suscité de nombreuses protestations.

À travers les colonies, de nouveaux groupes de protestation, connus sous le nom de "Fils de la liberté", se sont formés pour lutter contre le nouvel impôt. S'unissant à l'automne de 1765, les dirigeants coloniaux lancèrent un appel au Parlement, déclarant que, n'ayant aucun représentant au Parlement, la taxe était inconstitutionnelle et contraire à leurs droits en tant qu'Anglais. Ces efforts ont abouti à l'abrogation de la Loi sur le timbre en 1766, bien que le Parlement ait rapidement promulgué la loi déclaratoire stipulant qu'ils conservaient le pouvoir de taxer les colonies. Toujours à la recherche de revenus supplémentaires, le Parlement adopta les lois Townshend en juin 1767. Celles-ci imposaient des taxes indirectes sur divers produits tels que le plomb, le papier, la peinture, le verre et le thé. Citant à nouveau des taxes sans représentation, la législature du Massachusetts a envoyé une lettre circulaire à leurs homologues des autres colonies leur demandant de se joindre à la résistance aux nouvelles taxes.

Londres répond

À Londres, le secrétaire aux colonies, Lord Hillsborough, a répondu en enjoignant au gouverneur de la colonie de dissoudre ses assemblées législatives s'il répondait à la lettre circulaire. Envoyée en avril 1768, cette directive ordonna également à la législature du Massachusetts d’annuler la lettre. À Boston, les douaniers ont commencé à se sentir de plus en plus menacés, ce qui a poussé leur chef, Charles Paxton, à demander une présence militaire dans la ville. Arrivée en mai, HMS Romney (50 canons) a pris place dans le port et a immédiatement mis les citoyens de Boston en colère quand il a commencé à impressionner les marins et à intercepter les passeurs. Romney a été rejoint cette chute par quatre régiments d'infanterie qui ont été envoyés à la ville par le général Thomas Gage. Alors que deux étaient retirés l'année suivante, les 14e et 29e régiments de fantassins restèrent en 1770. Alors que les forces militaires commençaient à occuper Boston, les dirigeants coloniaux organisèrent un boycott des biens taxés afin de résister aux Actes de Townshend.

Les formes de la foule

Les tensions à Boston demeurèrent fortes en 1770 et s'aggravèrent le 22 février lorsque le jeune Christopher Seider fut tué par Ebenezer Richardson. Un responsable des douanes, Richardson, avait tiré au hasard sur une foule qui s'était rassemblée à l'extérieur de chez lui dans l'espoir de la disperser. À la suite de grandes funérailles organisées par le chef des Fils de la Liberté, Samuel Adams, Seider fut inhumé au Granary Burying Ground. Sa mort, accompagnée d'une vague de propagande anti-britannique, a gravement enflammé la situation dans la ville et a conduit beaucoup de personnes à rechercher des affrontements avec des soldats britanniques. Dans la nuit du 5 mars, Edward Garrick, un jeune apprenti du perruquier, aborda le capitaine, le lieutenant John Goldfinch, près de la douane, affirmant que le policier n'avait pas réglé ses dettes. Après avoir réglé son compte, Goldfinch a ignoré la raillerie.

Le soldat Hugh White, qui montait la garde à la douane, a été témoin de cet échange. Quittant son poste, White échange des insultes avec Garrick avant de le frapper à la tête avec son mousquet. Lorsque Garrick est tombé, son ami Bartholomew Broaders a repris la discussion. La colère augmentant, les deux hommes ont créé une scène et une foule a commencé à se rassembler. Afin de calmer la situation, le marchand de livres local Henry Knox informa White que s'il tirait avec son arme, il serait tué. Se mettant à l'abri des escaliers de la douane, White attendit son aide. À proximité, le capitaine Thomas Preston a été informé de la situation difficile de White par un coureur.

Sang dans les rues

Rassemblant une petite force, Preston partit pour la douane. En traversant la foule grandissante, Preston atteignit White et ordonna à ses huit hommes de former un demi-cercle près des marches. S'approchant du capitaine britannique, Knox l'implore de contrôler ses hommes et réitère son avertissement précédent selon lequel, si ses hommes étaient licenciés, il serait tué. Comprenant la nature délicate de la situation, Preston a répondu qu’il en était conscient. Alors que Preston a crié à la foule de se disperser, ses hommes et lui ont été bombardés de cailloux, de glace et de neige. Cherchant à provoquer une confrontation, beaucoup dans la foule ont crié à plusieurs reprises "Feu!" Debout devant ses hommes, Preston a été approché par Richard Palmes, un aubergiste local, qui lui a demandé si les armes des soldats étaient chargées. Preston a confirmé leur présence, mais a également indiqué qu'il était peu probable qu'il leur ordonne de tirer car il se tenait devant eux.

Peu de temps après, le soldat Hugh Montgomery a été touché par un objet qui l'a fait tomber et lui a laissé tomber son mousquet. Irrité, il récupéra son arme et cria "Bon Dieu, feu!" avant de tirer dans la foule. Après une brève pause, ses compatriotes ont commencé à tirer dans la foule sans que Preston ne l'ait commandé. Au cours des tirs, onze ont été touchés et trois autres ont été tués sur le coup. Ces victimes étaient James Caldwell, Samuel Grey et l'esclave en fuite Crispus Attucks. Samuel Maverick et Patrick Carr, deux des blessés, sont décédés plus tard. À la suite des tirs, la foule s’est retirée dans les rues avoisinantes pendant que des éléments du 29th Foot se portaient au secours de Preston. Arrivé sur les lieux, le gouverneur par intérim, Thomas Hutchinson, s’employa à rétablir l’ordre.

Les essais

Dès le début d'une enquête, Hutchison s'est plié à la pression publique et a ordonné que les troupes britanniques soient retirées à Castle Island. Alors que les victimes étaient enterrées avec une grande fanfare publique, Preston et ses hommes ont été arrêtés le 27 mars. Ils ont également été accusés de meurtre avec quatre habitants. Alors que les tensions dans la ville restaient dangereusement élevées, Hutchinson s'efforça de retarder leurs essais jusqu'à plus tard dans l'année. Pendant l'été, une guerre de propagande fut menée entre les patriotes et les loyalistes, chaque partie tentant d'influencer l'opinion à l'étranger. Soucieuse de soutenir leur cause, la législature coloniale s'est efforcée de faire en sorte que l'accusé bénéficie d'un procès équitable. Après que plusieurs notables avocats loyalistes eurent refusé de défendre Preston et ses hommes, la tâche fut acceptée par le célèbre avocat des Patriotes, John Adams.

Pour aider à la défense, Adams a choisi le dirigeant de Sons of Liberty, Josiah Quincy II, avec le consentement de l'organisation, et le loyaliste Robert Auchmuty. Le solliciteur général du Massachusetts, Samuel Quincy, et Robert Treat Paine, s'opposèrent à eux. Jugé séparément de ses hommes, Preston a fait face au tribunal en octobre. Après que son équipe de défense eut convaincu le jury qu'il n'avait pas ordonné le tir de ses hommes, il fut acquitté. Le mois suivant, ses hommes se sont rendus au tribunal. Au cours du procès, Adams a affirmé que si les soldats étaient menacés par la foule, ils avaient le droit de se défendre. Il a également souligné que s'ils étaient provoqués, mais non menacés, ils pourraient tout au plus se rendre coupables d'homicide involontaire coupable. Acceptant sa logique, le jury a condamné Montgomery et le soldat Matthew Kilroy pour homicide involontaire et a acquitté les autres. Invoquant le bénéfice du clergé, les deux hommes ont été publiquement marqués sur le pouce plutôt qu'emprisonnés.

Conséquences

À la suite des procès, la tension à Boston est restée élevée. Ironiquement, le 5 mars, le même jour que le massacre, Lord North a présenté au Parlement un projet de loi appelant à une abrogation partielle des lois Townshend. La situation dans les colonies atteignant un point critique, le Parlement élimina la plupart des aspects des lois Townshend en avril 1770, mais laissa une taxe sur le thé. Malgré cela, le conflit continuait de se manifester. Il viendrait à la tête en 1774 après la Loi sur le thé et le Boston Tea Party. Dans les mois qui ont suivi, le Parlement a adopté une série de lois punitives, baptisées Intolerable Acts, qui placent fermement les colonies et la Grande-Bretagne sur la voie de la guerre. La révolution américaine débuterait le 19 avril 1775, lorsque deux parties s'affrontèrent pour la première fois à Lexington et à Concord.

Sources sélectionnées


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