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Comité de l'information du public, agence de propagande américaine de la Première Guerre mondiale

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Le Committee on Public Information était un organisme gouvernemental créé pendant la Première Guerre mondiale pour diffuser des informations destinées à influencer l'opinion publique afin de susciter un soutien pour l'entrée de l'Amérique dans la guerre. L'organisation était essentiellement un organe de propagande du gouvernement fédéral et a été présentée au public et au Congrès comme une alternative raisonnable à la censure des informations de guerre par le gouvernement.

L’administration de Woodrow Wilson estimait nécessaire la création d’un bureau gouvernemental chargé de faire de la publicité favorable à la cause de l’entrée en guerre. Les Américains n'avaient jamais envoyé d'armée en Europe. Et rejoindre la guerre aux côtés de la Grande-Bretagne et de la France était un concept qui devait être vendu au public de la même manière qu'un produit de consommation ordinaire pourrait être vendu.

Points à retenir: Commission de l'information du public

  • L’agence de propagande gouvernementale a été créée pour convaincre le public américain de la nécessité pour les États-Unis d’entrer dans la Première Guerre mondiale.
  • Le public et le Congrès ont estimé que le CPI ne garantirait pas la censure de la presse et que des informations fiables seraient fournies.
  • Agency a fourni des dizaines de milliers de conférenciers, organisé des événements pour vendre des obligations et promouvoir la guerre, créé des affiches et publié des brochures.
  • Après la guerre, il y a eu une réaction violente contre l'agence et les excès de ferveur de la guerre ont été mis sur le dos.

Au cours de ses quelques années d'activité, le Comité de l'information du public (CPI) a fourni du matériel à des journaux et des magazines, commandé des campagnes de publicité et produit des affiches de propagande. Il a même organisé des milliers d'intervenants dans tout le pays, plaidant pour que les Américains combattent en Europe.

Surmonter le scepticisme

L’origine de la création de l’IPC, telle qu’elle était connue, était fondée sur des controverses nées en 1916, lorsque le gouvernement des États-Unis était de plus en plus préoccupé par des espions présumés et des saboteurs. Le procureur général de Woodrow Wilson, Thomas Gregory, a proposé de contrôler le flux d'informations en censurant la presse. Le Congrès a résisté à cette idée, de même que les éditeurs de journaux et les membres du public.

Au début de 1917, alors que la question de la censure de la presse était toujours en discussion, George Creel, écrivain de magazine réputé pour son pouvoir de croisade, écrivit au président Wilson. Creel a proposé de former un comité qui fournirait des informations à la presse. En acceptant volontairement que la presse reçoive de l'information, cela éviterait la censure.

Former le comité

L'idée de Creel a trouvé un écho auprès de Wilson et de ses principaux conseillers et, par décret, Wilson a créé le comité. Outre Creel, le comité comprenait le secrétaire d'État, le secrétaire à la Guerre et le secrétaire à la Marine (ce qui serait aujourd'hui le département de la Défense était toujours divisé entre les départements de l'armée et de la marine).

La formation du comité a été annoncée en avril 1917. Dans un article en première page du 15 avril 1917, le New York Times a annoncé que les trois secrétaires du cabinet avaient envoyé au président Wilson une lettre qui avait été rendue publique. Dans la lettre, les trois responsables ont déclaré que "les grands besoins actuels de l'Amérique sont la confiance, l'enthousiasme et le service".

La lettre indiquait également: "Bien qu'il y ait beaucoup de secrets proprement secrets en relation avec les départements du gouvernement, le total est petit comparé aux vastes quantités d'informations qu'il est juste et approprié pour la population."

George Creel, président du Comité de l'information publique des États-Unis. Images de temps et de vie / Getty Images

La lettre avance également l'idée que deux fonctions, identifiées comme «censure et publicité», pourraient coexister avec bonheur. George Creel serait à la tête du comité et pourrait fonctionner comme un censeur du gouvernement, mais il était supposé que les journaux accepteraient avec joie les informations de guerre telles que diffusées par le gouvernement et n'auraient pas à être censurées.

Messages clés et techniques de l'IPC

Creel s'est rapidement mis au travail. En 1917, le CPI organisa un bureau du président, qui envoya plus de 20 000 personnes (certains comptes donnent des chiffres beaucoup plus élevés) pour prononcer de brefs discours en faveur de l'effort de guerre américain. Les orateurs sont devenus connus sous le nom de «Quatre minutes d'hommes» pour la brièveté de leurs discours. L’effort a porté ses fruits et les rassemblements, des réunions de club aux représentations publiques, ont rapidement permis à un orateur de parler du devoir de l’Amérique de se joindre à la guerre en Europe.

Le 30 décembre 1917, le New York Times a publié un article sur les hommes de quatre minutes qui indiquait à quel point ils étaient devenus courants:

«Le travail des Quatre minutes d'hommes a récemment été étendu aux orateurs représentatifs qui apparaissent chaque semaine dans presque toutes les maisons de tournage. La matière est préparée et le discours est dirigé depuis Washington… Dans chaque État, il existe une organisation d'hommes de quatre minutes.
«Le nombre d’orateurs s’élève maintenant à 20 000. Leurs sujets sont des questions d'importance nationale liées aux plans de guerre du gouvernement. "

Creel pensait que les histoires les plus sordides d'atrocités allemandes ne seraient pas crues par le public. Ainsi, dans les premiers mois de son opération, il a demandé aux orateurs de se concentrer sur la manière dont les Américains se battraient pour soutenir la liberté et la démocratie face à la brutalité allemande.

En 1918, le CPI exhortait ses orateurs à utiliser les histoires d'atrocités de guerre. Un écrivain, Raymond D. Fosdick, a rapporté avoir vu une congrégation de l'église applaudir après qu'un orateur ait décrit les atrocités commises par l'Allemagne et demandé à ce que le dirigeant allemand, Kaiser Wilhelm, soit cuit à l'huile.

Le 4 février 1918, le New York Times publia un court article intitulé "Bar 'Hymns of Hate". L'article indiquait que le CPI avait envoyé des instructions à ses hommes de quatre minutes pour atténuer le contenu extrême.

Si votre soldat remporte l'affiche de E.M. Gean Jackson, un film de la Commission de l'information du public. nager encre 2 LLC / Getty Images

Le CPI a également distribué un certain nombre de documents imprimés, à commencer par des brochures qui plaidaient pour la guerre. Un reportage de juin 1917 décrivait le projet de "livrets de guerre" et indiquait que 20 000 exemplaires seraient envoyés aux journaux du pays, tandis que l’imprimerie gouvernementale en imprimerait de nombreux autres à des fins de diffusion générale.

Le premier des livrets de guerre, intitulé Comment la guerre est arrivée en Amérique, composé de 32 pages de prose dense. Le long essai expliquait à quel point il était devenu impossible pour les États-Unis de rester neutres, ce qui a été suivi de la réimpression de discours du président Wilson. Le livret n'était pas très engageant, mais il a fait passer le message officiel dans un paquet pratique destiné à la circulation publique.

Des documents plus vivants ont été publiés par la Division of Pictorial Publicity de l’ICP. Les affiches produites par le bureau ont encouragé les Américains, par le biais d’illustrations éclatantes, à travailler dans des industries liées à la guerre et à acheter des obligations de guerre.

Les controverses

À l'été 1917, les éditeurs de journaux ont été choqués d'apprendre que le gouvernement avait ordonné aux entreprises contrôlant le trafic télégraphique transatlantique de détourner les câbles vers l'IPC à Washington afin qu'ils soient examinés avant d'être acheminés vers les bureaux des journaux. Après un tollé, la pratique a été arrêtée, mais cela serait cité comme exemple de la façon dont Creel et son organisation ont tendance à outrepasser.

Creel, pour sa part, était connu pour son caractère humiliant et se mettait souvent dans des controverses. Il a insulté les membres du Congrès et a été obligé de s'excuser. Et pas moins une personnalité publique que Theodore Roosevelt, l'ancien président, a critiqué le CPI. Il a affirmé que l'agence avait essayé de punir les journaux qui avaient soutenu l'entrée de l'Amérique dans le conflit mais étaient devenus sceptiques quant à la conduite de la guerre par l'administration.

En mai 1918, le New York Times publia un long article intitulé "Creel, centre de tempêtes récurrentes". L'article décrivait diverses controverses dans lesquelles Creel s'était retrouvé. Un sous-titre était intitulé: "Comment la publicité du gouvernement s'est-elle montrée habile à entrer dans l'eau chaude avec le Congrès et le public".

Pendant la guerre, le public américain s'est infusé d'une ferveur patriotique, ce qui a conduit à des excès, tels que des Américains d'origine allemande ont été pris pour cible pour harcèlement et même violence. Les critiques croyaient que des brochures officielles sur l’IPC telles que Pratiques de guerre allemandes étaient des incitations. Mais George Creel et d'autres défenseurs du CPI, soulignant que des groupes privés distribuaient également des documents de propagande, ont insisté sur le fait que les organisations moins responsables avaient inspiré n'importe quel mauvais comportement.

Impact du travail du comité

Il ne fait aucun doute que Creel et son comité ont eu un impact. Les Américains sont venus soutenir l’intervention dans la guerre et ont largement participé au soutien de cet effort. Le succès des campagnes d'obligations de guerre, connu sous le nom de prêt Liberty, a souvent été attribué à l'IPC.

Pourtant, le CPI a suscité de nombreuses critiques après la guerre, lorsqu'il est devenu évident que les informations avaient été manipulées. En outre, la ferveur de la guerre suscitée par Creel et son comité peut avoir eu une influence sur les événements qui ont suivi la guerre, notamment le Red Scare de 1919 et les tristement célèbres Raids de Palmer.

George Creel a écrit un livre, Comment nous avons annoncé l'Amériqueen 1920. Il a défendu son travail pendant la guerre et il a continué à travailler en tant qu’écrivain et agent politique jusqu’à sa mort en 1953.

Sources:

  • "Le Comité Creel." Décennies américaines, édité par Judith S. Baughman, et al., vol. 2: 1910-1919, Gale, 2001. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.
  • "George Creel." Encyclopédie de la Biographie Mondiale, 2e éd., Vol. 4, Gale, 2004, pages 304-305. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.


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