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Guerre froide: B-52 Stratofortress

Guerre froide: B-52 Stratofortress


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Le 23 novembre 1945, à peine quelques semaines après la fin de la Seconde Guerre mondiale, le US Air Material Command a publié des spécifications de performance pour un nouveau bombardier nucléaire à longue portée. Appelant à une vitesse de croisière de 300 km / h et à un rayon de combat de 5 000 milles, AMC a lancé un appel d’offres au mois de février de Martin, Boeing et Consolidated. Développer le modèle 462, un bombardier à aile droite propulsé par six avions à turbopropulseur, a permis à Boeing de remporter la compétition malgré le fait que la portée de l'avion était en deçà des spécifications. Le 28 juin 1946, Boeing obtint un contrat pour la réalisation d'une maquette du nouveau bombardier XB-52.

Au cours de l’année suivante, Boeing a été contraint de modifier la conception à plusieurs reprises. L’US Air Force s’est d'abord inquiétée de la taille du XB-52, puis a augmenté la vitesse de croisière requise. En juin 1947, l'US Air Force se rendit compte que le nouvel avion, une fois terminé, serait presque obsolète. Pendant que le projet était suspendu, Boeing a continué d’affiner son dernier design. Ce même mois de septembre, le comité des gros bombardements a établi de nouvelles exigences en matière de performances exigeant une vitesse de 800 km / h et une autonomie de 8 000 km, ces deux caractéristiques dépassant de loin la dernière conception de Boeing.

En exerçant de fortes pressions, le président de Boeing, William McPherson Allen, a pu empêcher la résiliation de leur contrat. Dans le cadre d'un accord avec l'US Air Force, Boeing a été chargé de commencer à explorer les dernières avancées technologiques en vue de les intégrer au programme XB-52. En avril 1948, Boeing présenta un nouveau modèle mais fut informé le mois suivant que le nouvel avion devrait intégrer des réacteurs. Le 21 octobre 1948, après avoir échangé des avions à réaction sur des avions à réaction de leur modèle 464-40, Boeing fut chargé de concevoir un tout nouvel avion utilisant le turboréacteur Pratt & Whitney J57.

Une semaine plus tard, les ingénieurs de Boeing ont d’abord testé la conception qui allait devenir la base du dernier avion. Possédant des ailes inclinées à 35 degrés, le nouveau modèle XB-52 était propulsé par huit moteurs placés dans quatre modules sous les ailes. Lors des essais, des inquiétudes ont été exprimées concernant la consommation de carburant des moteurs. Cependant, le commandant du Strategic Air Command, le général Curtis LeMay, a insisté pour que le programme aille de l'avant. Deux prototypes ont été construits et le premier a volé le 15 avril 1952, avec le célèbre pilote d'essai Alvin "Tex" Johnston aux commandes. Satisfaite du résultat, l'US Air Force a passé une commande de 282 avions.

B-52 Stratofortress - Historique des opérations

Entré en service opérationnel en 1955, le B-52B Stratofortress a remplacé le Convair B-36 Peacemaker. Au cours de ses premières années de service, plusieurs problèmes mineurs se sont posés avec l’avion et les moteurs J57 ont eu des problèmes de fiabilité. Un an plus tard, le B-52 lança sa première bombe à hydrogène lors d'essais à l'atoll de Bikini. Les 16 et 18 janvier 1957, l'US Air Force a démontré la portée du bombardier en faisant voler trois B-52 sans escale dans le monde entier. Au fur et à mesure que des avions supplémentaires étaient construits, de nombreux changements et modifications ont été apportés. En 1963, le Strategic Air Command déploya une force de 650 B-52.

Avec l'entrée des États-Unis dans la guerre du Vietnam, le B-52 a vu ses premières missions de combat faire partie des opérations Rolling Thunder (mars 1965) et Arc Light (juin 1965). Plus tard cette année-là, plusieurs B-52D ont subi des modifications de type "Big Belly" afin de faciliter l'utilisation de l'avion dans le bombardement de tapis. En volant à partir de bases situées à Guam, Okinawa et en Thaïlande, les B-52 ont pu libérer une puissance de feu dévastatrice sur leurs cibles. Ce n'est que le 22 novembre 1972 que le premier B-52 a été détruit par les tirs ennemis lorsqu'un avion a été abattu par un missile sol-air.

Le rôle le plus notable du B-52 au Vietnam a eu lieu lors de l'opération Linebacker II en décembre 1972, lorsque des vagues de bombardiers ont touché des cibles dans le nord du Vietnam. Au cours de la guerre, 18 B-52 ont été perdus du fait des tirs ennemis et 13 des causes opérationnelles. Alors que de nombreux B-52 ont vu le sol vietnamien, l'avion a continué de jouer son rôle de dissuasion nucléaire. Les B-52 effectuaient régulièrement des missions d’alerte aéroportées pour fournir une capacité de frappe rapide ou de représailles en cas de guerre avec l’Union soviétique. Ces missions ont pris fin en 1966 à la suite de la collision entre un B-52 et un KC-135 sur l'Espagne.

Au cours de la guerre du Kippour de 1973 entre Israël, l'Égypte et la Syrie, les escadrons B-52 ont été placés sur le pied de guerre pour empêcher l'Union soviétique de s'impliquer dans le conflit. Au début des années 1970, bon nombre des premières variantes du B-52 ont commencé à prendre leur retraite. Avec le vieillissement du B-52, l'US Air Force a cherché à remplacer l'avion par le B-1B Lancer, mais des problèmes stratégiques et des problèmes de coûts ont empêché que cela se produise. En conséquence, les B-52G et les B-52H ont continué à faire partie de la force en attente nucléaire du Strategic Air Command jusqu'en 1991.

Avec l'effondrement de l'Union soviétique, le B-52G a été mis hors service et l'avion détruit dans le cadre du Traité sur la limitation des armements stratégiques. Avec le lancement de la campagne aérienne de la coalition lors de la guerre du Golfe de 1991, le B-52H est retourné au service du combat. En provenance de bases situées aux États-Unis, en Grande-Bretagne, en Espagne et à Diego Garcia, les B-52 ont effectué des missions de soutien aérien rapproché et des missions de bombardement stratégique, tout en servant de plate-forme de lancement pour les missiles de croisière. Les bombardements de tapis par les B-52 se sont révélés particulièrement efficaces et l'avion était responsable de 40% des munitions larguées sur les forces irakiennes pendant la guerre.

En 2001, les B-52 sont de nouveau revenus au Moyen-Orient pour appuyer l'opération Enduring Freedom. En raison de la longue durée de vol de l'avion, il s'est avéré très efficace pour fournir un appui aérien rapproché aux troupes au sol. Il a joué un rôle similaire en Iraq lors de l’opération Iraqi Freedom. En avril 2008, la flotte de l'US Air Force B-52 était composée de 94 B-52H opérant à partir des bases de l'armée de l'air de Minot (Dakota du Nord) et de Barksdale (Louisiane). L'avion économique, l'US Air Force a l'intention de conserver le B-52 jusqu'en 2040 et a étudié plusieurs options pour mettre à jour et améliorer le bombardier, notamment le remplacement de ses huit moteurs par quatre moteurs Rolls-Royce RB211 534E-4.

Spécifications générales du B-52H

  • Longueur: 159 pi 4 po
  • Envergure: 185 pi
  • La taille: 40 pi 8 po
  • Zone de l'aile: 4000 pieds carrés
  • Poids à vide: 185 000 lb
  • Poids chargé: 265 000 lb
  • Équipage: 5 (pilote, copilote, navigateur radar (bombardier), navigateur et officier de guerre électronique)

Performance

  • Centrale électrique: 8 × Turboréacteurs Pratt & Whitney TF33-P-3/103
  • Rayon de combat: 4 480 milles
  • Vitesse maximale: 650 mph
  • Plafond: 50 000 pi

Armement

  • Armes à feu: Canon Vulcan 1 × 20 mm M61 (tourelle caudale télécommandée)
  • Bombes / Missiles: 60 000 lb de bombes, missiles et mines dans de nombreuses configurations

Sources sélectionnées

  • US Air Force: B-52 Stratofortress
  • FAS: B-52 Stratofortress
  • Sécurité globale: B-52 Stratofortress


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