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Les soeurs Grimké

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Les soeurs Grimké, Sarah et Angelina, sont devenues des militantes influentes de la cause abolitionniste dans les années 1830. Leurs écrits ont attiré de nombreux adeptes et ils ont attiré l'attention et menacé leurs discours.

Les Grimkés se sont exprimés sur les questions hautement controversées de l'esclavage en Amérique à une époque où les femmes n'étaient pas supposées s'engager dans la politique.

Pourtant, les Grimkés n'étaient pas une simple nouveauté. Personnages très intelligents et passionnés sur la scène publique, ils ont présenté un témoignage éclatant contre l'esclavage au cours de la décennie qui a précédé l'arrivée de Frederick Douglass et qui électrifierait les auditoires anti-esclavagistes.

Les sœurs avaient une crédibilité particulière car elles étaient originaires de la Caroline du Sud et provenaient d'une famille possédant des esclaves considérée comme faisant partie de l'aristocratie de la ville de Charleston. Les Grimkés pourraient critiquer l'esclavage non pas en tant qu'étranger, mais en tant que personnes qui, tout en en ayant bénéficié, en sont finalement venues à le considérer comme un système diabolique dégradant à la fois les maîtres et les esclaves.

Bien que les sœurs Grimké aient disparu de la vue publique dans les années 1850, principalement par choix, elles s'impliquèrent dans diverses autres causes sociales. Parmi les réformateurs américains, ils étaient des modèles respectés.

Et on ne peut nier leur rôle important dans la transmission des principes abolitionnistes dans les premières étapes du mouvement en Amérique. Ils ont joué un rôle déterminant en intégrant les femmes dans le mouvement et en créant au sein de la cause abolitionniste une plate-forme à partir de laquelle lancer un mouvement en faveur des droits des femmes.

Première vie des soeurs de Grimké

Sarah Moore Grimké est née le 29 novembre 1792 à Charleston, en Caroline du Sud. Sa sœur cadette, Angelina Emily Grimké, est née 12 ans plus tard, le 20 février 1805. Leur famille était importante dans la société de Charleston et leur père, John Fauchereau Grimké, avait été colonel dans la guerre d'indépendance et avait été juge dans le Sud. La plus haute cour de Caroline.

La famille Grimké était très riche et jouissait d’un style de vie luxueux qui comprenait la possession d’esclaves. En 1818, le juge Grimké tomba malade et il fut décidé qu'il devrait consulter un médecin à Philadelphie. Sarah, qui avait 26 ans, a été choisie pour l'accompagner.

À Philadelphie, Sarah a rencontré des Quakers, qui ont été très actifs dans la campagne contre l'esclavage et les débuts de ce qui allait devenir le chemin de fer clandestin. Le voyage dans une ville du nord a été l’événement le plus important de sa vie. Elle avait toujours été mal à l'aise avec l'esclavage et la perspective anti-esclavagiste des Quakers l'a convaincue qu'il s'agissait d'un grave tort moral.

Son père est décédé et Sarah est retournée en Caroline du Sud avec une nouvelle conviction de mettre fin à l'esclavage. De retour à Charleston, elle se sentait en décalage avec la société locale. En 1821, elle s'était installée définitivement à Philadelphie dans l'intention de vivre dans une société sans esclavage.

Sa soeur cadette, Angelina, est restée à Charleston et les deux soeurs ont correspondu régulièrement. Angelina a également repris des idées anti-esclavagistes. Les sœurs ont hérité des esclaves de leur père, qu'elles ont libérées.

En 1829, Angelina quitta Charleston. Elle ne reviendrait jamais. Réunies avec sa soeur Sarah à Philadelphie, les deux femmes sont devenues actives dans la communauté quaker. Ils ont souvent visité des prisons, des hôpitaux et des institutions pour les pauvres et ont manifesté un intérêt sincère pour les réformes sociales.

Les sœurs Grimké rejoignent les abolitionnistes

Au début des années 1830, les sœurs suivirent une vie sereine dans le service religieux, mais elles s'intéressaient de plus en plus à la cause de l'abolition de l'esclavage. En 1835, Angelina Grimké écrivit une lettre passionnée à William Lloyd Garrison, militant abolitionniste et rédacteur en chef.

Garrison, à la surprise d'Angelina et à la consternation de sa sœur aînée, a publié la lettre dans son journal, The Liberator. Certains des amis quakers de la sœur étaient également contrariés par Angelina qui avait publiquement annoncé son désir d'émancipation des esclaves américains. Mais Angelina a été inspirée pour continuer.

En 1836, Angelina publia un livret de 36 pages intitulé Un appel aux femmes chrétiennes du sud. Le texte était profondément religieux et s’appuyait sur des passages bibliques pour montrer l’immoralité de l’esclavage.

Sa stratégie était un affront direct aux chefs religieux du Sud qui utilisaient les Écritures pour affirmer que l'esclavage était en fait le plan de Dieu pour les États-Unis et que l'esclavage était essentiellement béni. La réaction en Caroline du Sud a été intense et Angelina a été menacée de poursuites si elle retournait dans son État natal.

Après la publication du livret d'Angelina, les sœurs se sont rendues à New York pour prendre la parole lors d'une réunion de la American Anti-Slavery Society. Ils ont également parlé à des rassemblements de femmes et, bientôt, ils se sont rendus en Nouvelle-Angleterre pour la cause abolitionniste.

Populaire sur le circuit de lecture

Devenues connues sous le nom de sœurs Grimké, les deux femmes constituaient un tirage populaire sur le circuit des conférences publiques. Un article paru dans le Vermont Phoenix du 21 juillet 1837 décrivait une comparution de "The Misses Grimké, de Caroline du Sud", devant la Boston Female Anti-Slavery Society.

Angelina a parlé en premier, parlant pendant près d'une heure. Comme le journal l'a décrit:

"L'esclavage dans toutes ses relations - morales, sociales, politiques et religieuses a été commenté avec une sévérité radicale et sévère - et le conférencier honnête n'a montré ni quartier ni compassion envers le système, ni pitié de ses partisans.
"Elle n'a toujours pas accordé le titre de son indignation au Sud. La presse du Nord et la chaire du Nord - Des représentants du Nord, des marchands du Nord et le peuple du Nord ont succombé pour son plus amer reproche et son sarcasme le plus virulent."

Le compte rendu détaillé du journal a indiqué qu'Angelina Grimké avait commencé par parler du commerce actif d'esclaves pratiqué dans le district de Columbia. Et elle a exhorté les femmes à protester contre la complicité du gouvernement dans l'esclavage.

Elle a ensuite parlé de l'esclavage en tant que problème américain à grande échelle. Alors que l'institution de l'esclavage existait dans le Sud, elle a noté que les politiciens du Nord s'y adonnaient et que les hommes d'affaires du Nord investissaient dans des activités dépendant du travail forcé. Elle a essentiellement inculpé toute l'Amérique pour les maux de l'esclavage.

Après qu'Angelina a pris la parole à la réunion de Boston, sa soeur Sarah l'a suivie sur le podium. Le journal mentionna que Sarah parlait de manière troublante à propos de la religion et finissait par souligner que les sœurs étaient des exilées. Sarah a déclaré avoir reçu une lettre l'informant qu'elle ne pourrait plus jamais vivre en Caroline du Sud, car les abolitionnistes ne seraient pas autorisés à l'intérieur des frontières de l'État.

Il ne fait aucun doute que les sœurs auraient été en péril si elles avaient visité la Caroline du Sud. En 1835, estimant qu'il était trop dangereux d'envoyer des émissaires dans les États esclavagistes, les abolitionnistes commencèrent à envoyer des pamphlets anti-esclavagistes aux adresses méridionales. La campagne de brochures a eu pour résultat que des sacs de courrier ont été saisis par des mobs en Caroline du Sud et que les brochures ont été brûlées dans la rue.

La controverse a suivi les sœurs Grimké

Une réaction violente s’est développée contre les sœurs Grimké et, à un moment donné, un groupe de ministres du Massachusetts a publié une lettre pastorale condamnant leurs activités. Certains articles de journaux faisant état de leurs discours les traitaient avec une condescendance évidente.

En 1838, elles cessèrent de parler en public, mais les deux soeurs resteraient impliquées dans des actions de réforme tout au long de leur vie.

Angelina a épousé un collègue abolitionniste et réformateur, Theodore Weld, qui a finalement fondé une école progressiste, Eagleswood, dans le New Jersey. Sarah Grimké, qui s'est également mariée, a enseigné à l'école et les sœurs ont continué à publier des articles et des ouvrages sur les causes de la fin de l'esclavage et de la promotion des droits de la femme.

Sarah est décédée dans le Massachusetts le 23 décembre 1873 après une longue maladie. William Lloyd Garrison a pris la parole lors de ses obsèques.

Angelina Grimké Weld est décédée le 26 octobre 1879. Le célèbre abolitionniste Wendell Phillips en a parlé à ses funérailles:

Quand je pense à Angelina, je vois l’image de la colombe immaculée dans la tempête, alors qu’elle se bat contre la tempête pour trouver un endroit où reposer son pied.

Sources

  • Veney, Cassandra R. "Abolitionism."Nouveau dictionnaire de l'histoire des idées, édité par Maryanne Cline Horowitz, vol. 1, Charles Scribner's Sons, 2005, p. 1-4
  • Byers, Inzer, "Grimké, Sarah Moore."American Women Writers: Un guide de référence critique de l'époque coloniale à nos joursUn guide de référence critique de l'époque coloniale à nos jours, édité par Taryn Benbow-Pfalzgraf, 2e éd., vol. 2, St. James Press, 2000, p. 150-151.
  • Byers, Inzer, "GrimkÉ (Soudure), Angelina (Emily)".American Women Writers: Un guide de référence critique de l'époque coloniale à nos joursUn guide de référence critique de l'époque coloniale à nos jours, édité par Taryn Benbow-Pfalzgraf, 2e éd., vol. 2, St. James Press, 2000, p. 149-150.

 


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