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Guerre civile américaine: le major général Irvin McDowell

Guerre civile américaine: le major général Irvin McDowell


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Fils d'Abram et d'Eliza McDowell, Irvin McDowell est né à Columbus, dans l'Ohio, le 15 octobre 1818. Un parent éloigné du cavalier John Buford, il fit ses premières études dans la région. À la suggestion de son professeur de français, McDowell a été accepté et accepté au Collège de Troyes en France. Après ses études à l'étranger en 1833, il rentre chez lui l'année suivante après avoir été nommé à l'Académie militaire des États-Unis. De retour aux États-Unis, McDowell entra à West Point en 1834.

West Point

Un camarade de classe de P.G.T. Beauregard, William Hardee, Edward "Allegheny" Johnson et Andrew J. Smith, McDowell se révélèrent être un étudiant médiocre et obtint leur diplôme quatre ans plus tard au 23e rang sur 44. Reçu d'une commission en tant que sous-lieutenant, McDowell fut muté au 1er rang des États-Unis. Artillerie le long de la frontière canadienne dans le Maine. En 1841, il retourna à l'académie pour y être instructeur adjoint en tactique militaire, avant de devenir l'adjudant de l'école. McDowell a épousé Helen Burden de Troy, dans l'État de New York. Le couple aurait plus tard quatre enfants, dont trois ont survécu à l'âge adulte.

Guerre américano-mexicaine

Après le déclenchement de la guerre américano-mexicaine en 1846, McDowell quitta West Point pour faire partie du personnel du brigadier général John Wool. En rejoignant la campagne dans le nord du Mexique, McDowell a participé à l'expédition de Wool's Chihuahua. Entrant au Mexique, les forces de 2 000 hommes ont capturé les villes de Monclova et Parras de la Fuenta avant de rejoindre l'armée du général Zachary Taylor. avant la bataille de Buena Vista. Attaqué par le général Antonio López de Santa Anna le 23 février 1847, la force largement dépassée de Taylor repousse les Mexicains.

Se distinguant dans les combats, McDowell obtint une promotion au brevet de capitaine. Reconnu comme officier d'état-major qualifié, il a terminé la guerre en tant qu'adjudant général adjoint de l'armée d'occupation. De retour dans le nord, McDowell passa la majeure partie de la douzaine d’années à occuper des postes d’agent et de bureau à l’Adjudant général. Promu major en 1856, McDowell développa des relations étroites avec le major général Winfield Scott et le brigadier général Joseph E. Johnston.

La guerre civile commence

Avec l'élection d'Abraham Lincoln en 1860 et la crise de sécession qui s'ensuivit, McDowell occupa le poste de conseiller militaire du gouverneur Salmon P. Chase, de l'Ohio. Lorsque Chase est parti pour devenir secrétaire au Trésor américain, il a continué à jouer un rôle similaire avec le nouveau gouverneur, William Dennison. Cela l'a vu superviser les défenses de l'État ainsi que les efforts de recrutement directs. Alors que les volontaires étaient recrutés, Dennison cherchait à confier à McDowell le commandement des troupes de l'État, mais la pression politique l'obligeait à confier ce poste à George McClellan.

À Washington, Scott, le commandant en chef de l'armée américaine, a conçu un plan pour vaincre la Confédération. Surnommé le "Plan Anaconda", il préconisait un blocus naval du sud et une impulsion sur le fleuve Mississippi. Scott avait prévu d'assigner McDowell à la tête de l'armée de l'Union dans l'ouest du pays, mais l'influence de Chase et d'autres circonstances l'ont empêché. McDowell fut promu brigadier général le 14 mai 1861 et placé à la tête des forces rassemblées autour du district de Columbia.

Plan de McDowell

Harcelé par des politiciens désirant une victoire rapide, McDowell a expliqué à Lincoln et à ses supérieurs qu'il était un administrateur et non un commandant de campagne. En outre, il a souligné que ses hommes manquaient de formation et d'expérience pour mener une offensive. Ces manifestations ont été rejetées et le 16 juillet 1861, McDowell a dirigé l'armée du nord-est de la Virginie sur le terrain contre une force confédérée commandée par Beauregard, située près de Manassas Junction. Les troupes de l'Union sont arrivées à Centerville deux jours plus tard, sous une chaleur intense.

McDowell avait initialement prévu de lancer une attaque de diversion contre les Confédérés le long de Bull Run avec deux colonnes, tandis qu'une troisième basculait vers le sud autour du flanc droit des Confédérés pour couper leur ligne de retraite en direction de Richmond. À la recherche du flanc des Confédérés, il a envoyé la division du brigadier général Daniel Tyler le 18 juillet au sud. Ils ont ensuite rencontré des forces ennemies dirigées par le brigadier général James Longstreet à Blackburn's Ford. Dans les combats qui ont suivi, Tyler a été repoussé et sa colonne a été contrainte de se retirer. Frustré dans sa tentative de tourner la droite confédérée, McDowell modifia son plan et commença ses efforts contre la gauche ennemie.

Changements complexes

Son nouveau plan prévoyait que la division de Tyler se déplace vers l’ouest le long de l’autoroute de Warrenton et effectuait une attaque de diversion à travers le pont de pierre sur Bull Run. Au fur et à mesure que cela progressait, les divisions des brigadiers généraux David Hunter et Samuel P. Heintzelman basculaient vers le nord, traversaient Bull Run à Sudley Springs Ford et descendaient à l'arrière des Confédérés. En dépit d'avoir élaboré un plan intelligent, l'attaque de McDowell fut bientôt gênée par un manque de surveillance et le manque d'expérience général de ses hommes.

Échec à Bull Run

Alors que les hommes de Tyler arrivaient au pont de pierre vers 6 heures du matin, les colonnes adjacentes avaient plusieurs heures de retard à cause des mauvaises routes menant à Sudley Springs. Les efforts de McDowell furent encore plus frustrés lorsque Beauregard commença à recevoir des renforts via le chemin de fer Manassas Gap Railroad de l'armée de Johnston dans la vallée de Shenandoah. Cela était dû à l'inactivité du major général d'Union Robert Patterson qui, après une victoire à Hoke's Run plus tôt dans le mois, n'avait pas réussi à mettre les hommes de Johnston en place. Alors que les 18 000 hommes de Patterson restaient inactifs, Johnston se sentait en sécurité pour déplacer ses hommes vers l’est.

En ouvrant la première bataille de Bull Run le 21 juillet, McDowell a d'abord eu du succès et a repoussé les défenseurs confédérés. Perdant l'initiative, il organisa plusieurs attaques à la pièce, mais gagna peu de terrain. En contre-attaque, Beauregard réussit à briser la ligne de l'Union et à conduire les hommes de McDowell sur le terrain. Incapable de rallier ses hommes, le commandant de l'Union a déployé des forces pour défendre la route menant à Centerville. Se retirant aux défenses de Washington, McDowell fut remplacé par McClellan le 26 juillet. Alors que McClellan commençait à construire l'Armée du Potomac, le général vaincu reçut le commandement d'une division.

Virginie

Au printemps de 1862, McDowell prit le commandement du 1er corps de l'armée avec le grade de général de division. Alors que McClellan commençait à déplacer l'armée vers le sud pour la campagne de la péninsule, Lincoln exigea qu'il reste suffisamment de troupes pour défendre Washington. La tâche incomba au corps de McDowell, qui occupa un poste près de Fredericksburg, en Virginie, et fut redéfini le département du Rappahannock le 4 avril. Avec sa campagne qui avançait lentement dans la péninsule, McClellan demanda à McDowell de le rejoindre par la voie des terres. Tandis que Lincoln acceptait initialement, les actions du major général Thomas "Stonewall" Jackson dans la vallée de Shenandoah ont conduit à l'annulation de cette commande. McDowell reçut au contraire l'ordre de maintenir son poste et d'envoyer des renforts de son commandement dans la vallée.

Retour à Bull Run

La campagne de McClellan étant en perte de vitesse à la fin du mois de juin, l'armée de Virginie fut créée sous le commandement du major-général John Pope. Tiré des troupes de l'Union dans le nord de la Virginie, il comprenait les hommes de McDowell, qui devint le IIIe corps de l'armée. Le 9 août, Jackson, dont les hommes se déplaçaient au nord de la péninsule, engagea une partie de l'armée de Pope lors de la bataille de Cedar Mountain. Après un combat aller-retour, les confédérés ont remporté une victoire et ont forcé les troupes de l'Union à quitter le terrain. Après la défaite, McDowell a envoyé une partie de son commandement pour couvrir la retraite du corps du major général Nathaniel Banks. Plus tard ce mois-ci, les troupes de McDowell ont joué un rôle clé dans la défaite de l'Union à la deuxième bataille de Manassas.

Porter et plus tard la guerre

Au cours des combats, McDowell n'a pas réussi à transmettre à Pope des informations cruciales dans les délais impartis et a pris une série de mauvaises décisions. En conséquence, il céda le commandement du IIIe Corps le 5 septembre. Bien que initialement accusé de la perte de l'Union, McDowell échappa en grande partie à la censure officielle en témoignant contre le major général Fitz John Porter plus tard cet automne. Un allié proche de McClellan, récemment soulagé, Porter a effectivement été le bouc émissaire de la défaite. En dépit de cette évasion, McDowell ne reçut aucun autre commandement avant d'être nommé à la tête du Département du Pacifique le 1 er juillet 1864. Il resta sur la côte ouest pendant le reste de la guerre.

La vie plus tard

Resté dans l'armée après la guerre, McDowell assuma le commandement du département de l'Est en juillet 1868. À ce poste jusqu'à la fin de 1872, il fut promu major général de l'armée régulière. En quittant New York, McDowell remplaça le général de division George G. Meade à la tête de la Division du Sud et occupa ce poste pendant quatre ans. Devenu commandant de la Division du Pacifique en 1876, il reste en poste jusqu'à sa retraite, le 15 octobre 1882. Durant son mandat, Porter réussit à obtenir une commission de révision pour ses actions à Second Manassas. En publiant son rapport en 1878, le conseil recommanda une grâce à Porter et critiqua sévèrement la performance de McDowell pendant la bataille. Entré dans la vie civile, McDowell fut commissaire des parcs pour San Francisco jusqu'à sa mort, le 4 mai 1885. Il fut inhumé au cimetière national de San Francisco.


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