La vie

Première guerre mondiale: le général John J. Pershing

Première guerre mondiale: le général John J. Pershing

John J. Pershing (né le 13 septembre 1860 à Laclede, MO) progressa régulièrement dans les rangs de l'armée pour devenir le chef décoré des forces américaines en Europe pendant la Première Guerre mondiale. Il fut le premier à occuper le rang de général du Armées des États-Unis. Pershing est décédé à l’hôpital Walter Reed Army le 15 juillet 1948.

Jeunesse

John J. Pershing était le fils de John F. et Ann E. Pershing. En 1865, John J. fut inscrit dans une "école choisie" pour les jeunes intelligents et poursuivit ensuite ses études au secondaire. Après avoir obtenu son diplôme en 1878, Pershing commença à enseigner dans une école pour jeunes afro-américains à Prairie Mound. Entre 1880 et 1882, il poursuit ses études à l’École normale d’État pendant les étés. Bien que son intérêt pour l'armée ne soit que marginal, en 1882, à l'âge de 21 ans, il se porta candidat à West Point après avoir appris que celle-ci offrait une éducation de haut niveau.

Rangs et récompenses

Au cours de sa longue carrière militaire, Pershing progressa régulièrement dans les rangs. Ses dates de grade étaient: sous-lieutenant (8/1886), premier lieutenant (10/1895), capitaine (6/1901), brigadier général (9/1906), major général (5/1916), général (10/1917 ), et général des armées (9/1919). De l’armée américaine, Pershing a reçu la Médaille du service distingué, Croix et Service distingué, ainsi que des médailles de campagne pour la Première Guerre mondiale, les guerres indiennes, la guerre hispano-américaine, l’occupation cubaine, le service philippin et le service mexicain. En outre, il a reçu vingt-deux prix et décorations de nations étrangères.

Début de carrière militaire

Diplômé de West Point en 1886, Pershing est affecté à la 6ème cavalerie à Fort Bayard, au Nouveau-Mexique. Au cours de son passage à la 6e cavalerie, il fut cité pour sa bravoure et participa à plusieurs campagnes contre les Apaches et les Sioux. En 1891, il fut envoyé à l'Université du Nebraska pour y être instructeur de tactique militaire. Au NU, il étudia le droit et obtint son diplôme en 1893. Après quatre ans, il fut promu premier lieutenant et muté à la 10e cavalerie. Alors qu'avec la 10ème cavalerie, l'un des premiers régiments de "Buffalo Soldier", Pershing est devenu un avocat des troupes afro-américaines.

En 1897, Pershing retourna à West Point pour enseigner la tactique. C’est ici que les cadets, qui étaient irrités par sa discipline stricte, ont commencé à l’appeler "Nigger Jack" en référence à sa participation à la 10e cavalerie. Cela a ensuite été relâché pour "Black Jack", qui est devenu le surnom de Pershing. Avec le déclenchement de la guerre hispano-américaine, Pershing devint commandant et revint à la 10e cavalerie en tant que quartier-maître du régiment. En arrivant à Cuba, Pershing combattit avec distinction aux collines de Kettle et de San Juan et fut cité pour sa galanterie. Le mois de mars suivant, Pershing fut frappé de malaria et retourna aux États-Unis.

Son séjour à la maison a été bref car, après sa convalescence, il a été envoyé aux Philippines pour l'aider à mettre un terme à l'insurrection philippine. Arrivé en août 1899, Pershing fut affecté au département de Mindanao. Au cours des trois années suivantes, il fut reconnu comme un chef de combat courageux et un administrateur compétent. En 1901, sa commission de brevet est révoquée et il revient au grade de capitaine. Aux Philippines, il a exercé les fonctions d'adjudant général du département ainsi qu'avec les 1er et 15e cavaliers.

Vie privée

À son retour des Philippines en 1903, Pershing rencontra Helen Frances Warren, fille du puissant sénateur Francis Warren, du Wyoming. Les deux hommes se sont mariés le 26 janvier 1905 et ont quatre enfants, trois filles et un fils. En août 1915, alors qu'il servait à Fort Bliss, au Texas, il fut alerté par un incendie au domicile de sa famille, au Presidio de San Francisco. Dans l'incendie, son épouse et ses trois filles sont mortes d'inhalation de fumée. Son seul fils, Warren, âgé de six ans, a échappé au feu. Pershing ne s'est jamais remarié.

Une promotion choquante et une poursuite dans le désert

Rentré chez lui en 1903 en tant que capitaine âgé de 43 ans, Pershing fut affecté à la division de l'armée du Sud-ouest. En 1905, le président Theodore Roosevelt a mentionné Pershing lors d'une allocution devant le Congrès sur le système de promotion de l'armée. Il a soutenu qu'il devrait être possible de récompenser le service d'un officier compétent par le biais d'une promotion. L'établissement ignorait ces propos, et Roosevelt, qui ne pouvait nommer que des officiers pour le rang général, était incapable de promouvoir Pershing. Pendant ce temps, Pershing fréquenta le Army War College et servit en tant qu'observateur pendant la guerre russo-japonaise.

En septembre 1906, Roosevelt choqua l'armée en promouvant directement cinq officiers subalternes, y compris Pershing, directement au général de brigade. Pershing, accusant plus de 800 officiers supérieurs, d’être accusé par son beau-père de tirer les ficelles politiques en sa faveur. Après sa promotion, Pershing est retourné aux Philippines pendant deux ans avant d'être affecté à Fort Bliss, TX. Alors qu'il commandait la 8ème brigade, Pershing fut envoyé au sud du Mexique pour s'occuper de la révolutionnaire villa pancho mexicaine. Opérant en 1916 et 1917, l'expédition punitive n'a pas réussi à attraper Villa, mais a été pionnière dans l'utilisation de camions et d'avions.

Première Guerre mondiale

Avec l'entrée des États-Unis dans la Première Guerre mondiale en avril 1917, le président Woodrow Wilson choisit Pershing pour diriger le corps expéditionnaire américain en Europe. Promu général, Pershing arriva en Angleterre le 7 juin 1917. Dès son atterrissage, il commença immédiatement à plaider en faveur de la formation d'une armée américaine en Europe, plutôt que de permettre la dispersion des troupes américaines sous commandement britannique et français. Lorsque les forces américaines ont commencé à arriver en France, Pershing a supervisé leur entraînement et leur intégration dans les lignes alliées. Les forces américaines ont d'abord connu de violents combats au printemps / été de 1918, en réponse aux offensives du printemps allemand.

En se battant vaillamment à Château-Thierry et à Belleau Wood, les forces américaines ont aidé à arrêter l'avance allemande. À la fin de l'été, la première armée américaine est formée et exécute avec succès sa première opération majeure, la réduction du saillant de Saint-Mihiel, les 12 et 19 septembre 1918. Avec l'activation de la deuxième armée américaine, Pershing cède le commandement direct de la première armée au lieutenant général Hunter Liggett. À la fin du mois de septembre, Pershing dirigeait l'AEF lors de la dernière offensive Meuse-Argonne qui avait brisé les lignes allemandes et conduit à la fin de la guerre le 11 novembre. À la fin de la guerre, le commandement de Pershing était passé à 1,8 million d'hommes. Le succès des troupes américaines pendant la Première Guerre mondiale est en grande partie attribué au leadership de Pershing. Il revient alors aux États-Unis en tant que héros.

Fin de carrière

Pour honorer les réalisations de Pershing, le Congrès autorisa la création du nouveau grade de général des armées des États-Unis et le promut à ce poste en 1919. Seul général en activité à avoir ce grade, Pershing portait pour sa part quatre étoiles en or. En 1944, après la création du grade cinq étoiles de général de l'armée, le département de la guerre déclara que Pershing n'était toujours pas considéré comme l'officier supérieur de l'armée américaine.

En 1920, un mouvement est apparu pour désigner Pershing au poste de président des États-Unis. Flatté, Pershing refusa de faire campagne mais déclara que s'il était nommé, il servirait. Républicain, sa "campagne" a fait long feu car beaucoup dans le parti le voyaient trop étroitement identifié à la politique démocrate de Wilson. L'année suivante, il est devenu chef d'état-major de l'armée américaine. En poste pendant trois ans, il a conçu un précurseur du système inter-États avant de prendre sa retraite du service actif en 1924.

Pour le reste de sa vie, Pershing était une personne privée. Après avoir terminé ses mémoires (1932) lauréats du prix Pulitzer,Mes expériences pendant la guerre mondiale, Pershing est devenu un partisan convaincu d'aider la Grande-Bretagne pendant les premiers jours de la Seconde Guerre mondiale.

Le général Pershing prononce un discours en 1936. Archives nationales

Après avoir vu les Alliés triompher de l'Allemagne une seconde fois, Pershing mourut à l'hôpital militaire Walter Reed le 15 juillet 1948.

Sources sélectionnées