Nouveau

L'histoire et l'héritage du projet Mercure

L'histoire et l'héritage du projet Mercure

Pour les personnes qui vivaient dans les années 1950 et 1960, la course à l'espace était une période passionnante au cours de laquelle des personnes sortaient de la surface de la Terre et se dirigeaient vers la Lune et, espérons-le, au-delà. Tout a commencé officiellement lorsque l’Union soviétique a battu les États-Unis dans l’espace avec la mission Spoutnik en 1957 et avec le premier homme en orbite en 1961. Les États-Unis se sont efforcés de les rattraper et les premiers équipages humains sont allés dans l’espace dans le cadre du programme Mercury. Les objectifs du programme étaient assez simples, bien que les missions aient été assez difficiles. Les objectifs de la mission étaient de placer une personne dans un vaisseau spatial autour de la Terre en orbite, d’étudier la capacité d’un être humain à fonctionner dans l’espace et de retrouver un astronaute et un vaisseau spatial en toute sécurité. C’était un défi formidable qui touchait les établissements scientifiques, technologiques et éducatifs des États-Unis et des Soviets.

Les origines des voyages dans l'espace et le programme Mercury

Alors que la course à l'espace a commencé en 1957, elle avait des racines beaucoup plus tôt dans l'histoire. Personne ne sait exactement quand les humains ont rêvé de voyager dans l'espace. Cela a peut-être commencé quand Johannes Kepler a écrit et publié son livre Somnium. Cependant, ce n'est qu'au milieu du XXe siècle que la technologie s'est développée au point de permettre aux gens de transformer leurs idées sur le vol et les roquettes en matériel pour réaliser un vol spatial. Lancé en 1958 et achevé en 1963, Project Mercury est devenu le premier programme Man-in-Space des États-Unis.

Créer les missions Mercury

Après avoir défini les objectifs du projet, la NASA nouvellement formée a adopté des directives concernant la technologie qui serait utilisée dans les systèmes de lancement spatial et les capsules d’équipage. L'agence a mandaté que (dans la mesure du possible), il convient d'utiliser les technologies existantes et les équipements disponibles dans le commerce. Les ingénieurs devaient adopter les approches les plus simples et les plus fiables en matière de conception de système. Cela signifiait que les fusées existantes seraient utilisées pour amener les capsules en orbite. Ces roquettes étaient basées sur les dessins capturés par les Allemands, qui les avaient conçus et déployés pendant la Seconde Guerre mondiale.

Enfin, l’agence a mis en place un programme d’essais progressif et logique pour les missions. Le vaisseau spatial devait être construit suffisamment robuste pour résister à une usure importante pendant le lancement, le vol et le retour. Il devait également disposer d'un système fiable de lancement-évacuation permettant de séparer le véhicule spatial et son équipage du lanceur en cas de défaillance imminente. Cela signifiait que le pilote devait avoir le contrôle manuel de l'engin, que l'engin spatial devait disposer d'un système de rétrocollage capable de fournir de manière fiable l'impulsion nécessaire pour sortir l'engin spatial de son orbite, et que sa conception lui permettrait d'utiliser le freinage entrée. Le vaisseau spatial devait également pouvoir résister à un atterrissage en eau car, contrairement aux Russes, la NASA envisageait de projeter ses capsules dans l’océan.

Bien que la plupart de ces travaux aient été réalisés avec du matériel standard ou par l’application directe de la technologie existante, deux nouvelles technologies ont dû être développées. Il s’agissait d’un système de mesure automatique de la pression sanguine à utiliser en vol et d’instruments permettant de détecter les pressions partielles d’oxygène et de dioxyde de carbone dans l’atmosphère oxygène de la cabine et des combinaisons spatiales.

Les astronautes de Mercure

Les responsables du programme Mercury ont décidé que les services militaires fourniraient les pilotes pour cette nouvelle entreprise. Après avoir examiné plus de 500 états de service de pilotes d’essai et de pilotes de chasse au début de 1959, 110 hommes satisfaisant aux normes minimales ont été découverts. Vers la mi-avril, les sept premiers astronautes américains ont été sélectionnés et ils sont devenus le Mercury 7. Ils étaient Scott Carpenter, L. Gordon Cooper, John H. Glenn Jr., Virgil I. "Gus" Grissom, Walter H. " Wally "Schirra Jr., Alan B. Shepard Jr. et Donald K." Deke "Slayton

Les missions mercure

Le projet Mercury comprenait plusieurs missions d’essais sans équipage, ainsi que plusieurs missions conduisant des pilotes dans l’espace. Le premier à voler était Liberté 7, Alan B. Shepard dans un vol suborbital, le 5 mai 1961. Il était suivi de Virgil Grissom, qui pilotait l'avion. Liberty Bell 7 vol suborbital le 21 juillet 1961. La prochaine mission de Mercury vola le 20 février 1962, entraînant John Glenn dans un vol à trois orbites à bord Amitié 7. Après le vol historique de Glenn, l'astronaute Scott Carpenter a placé l'aurore 7 en orbite le 24 mai 1962, suivi de Wally Schirra à bord. Sigma 7 le 3 octobre 1962. La mission de Schirra a duré six orbites. La dernière mission de Mercury a emmené Gordon Cooper sur une piste de 22 orbites autour de la Terre à bord Foi 7 les 15 et 16 mai 1963.

À la fin de l'ère Mercury, avec sa technologie éprouvée, la NASA était prête à aller de l'avant avec les missions Gemini. Celles-ci avaient été planifiées pour préparer les missions Apollo sur la Lune. Les astronautes et les équipes au sol pour les missions Mercury ont prouvé que les personnes pouvaient voler sans encombre dans l’espace et au retour, et ont jeté les bases d’une grande partie de la technologie et des pratiques de la mission suivies par la NASA à ce jour.

Édité et mis à jour par Carolyn Collins Petersen.